- Ну, здравствуй! - королева, а это несомненно была она, без тени улыбки приветствовала меня, и тут же перешла в атаку:

- Обычно, все, прошедшие по лунному мосту, дожидаются моего позволения скинуть плащ и переодеться подобающим образом.

- Я — не все.

- Я это вижу… На первый раз прощаю подобное своенравие. И запомни — здесь я повелеваю. Следуй за мной. Подберём тебе наряд.

Пришлось подчиниться. Подхватив плащ, я накинула его на себя, на ходу, завязывая тесёмки. Разгуливать нагишом не в моих привычках, и здешние обитатели вряд ли поймут. Впрочем, мне до них не было дела. Ни они сейчас занимали все мои помысли. Королева — поразила меня до такой степени, что думала я только о ней. Всё остальное казалось не существенным. Безусловно, то, что она в маске — ещё больше интриговало и вызывало моё любопытство. От кого она пряталась? Что скрывает под маской- обезображенное лицо? Воображение рисовало рубцы и покраснение кожи от оспы и шрамы, полученные острыми предметами, а может ожоги? Во всём остальном эта женщина была безупречна — грация и внутренняя сила придавали её облику притягательность и харизматичность. Невозможно не признать, что пластика и жесты у неё раскованные и уверенные, голос певучий, а в нём нотки тонкой иронии, ласковое подтрунивание. Удивительно то, как она с помощью одной лишь интонации легко и непринуждённо стирает расстояние между нами, даже не спросив моего имени и не назвав своего. Конечно, она хозяйка положения, и этим умело пользуется. А кто я в её глазах — служанка, принцесса, или королева? Эти думы обуревали меня, пока я шла за ней.

Королева не спешила. При ходьбе немного отклоняла корпус назад. Спина — прямая, грудь и попа — словно напоказ. И есть чем любоваться — вечернее платье в меру обтягивало её фигуру, подчёркивая  соблазнительные полушарии, плавно переходящих в тонкую талию, и ровную спину. Нет, она не была оголена до  ягодиц, как нарисовала бы чья-то неуёмная фантазия. Всё пристойно, закрыто до самой шеи, однако изящные перламутровые пуговицы, на которые сзади застёгнуто платье — словно чудесные жемчужины манили заглянуть в саму раковину. Никогда раньше не подозревала, что обыкновенные, пусть и очень милые пуговки вызывают такое сильное желание их расстегнуть.

О чём я размышляю? Я ведь пришла сюда за принцем, а лучше сразу за королём. Почему же думаю о королеве?! Усилием воли направила мысли в другое русло. Интересно, есть ли у королевы наследник… Сколько ей лет? Ответ канул в лету, когда поймала в отражении зеркал её насмешливый взгляд. Она читала мои мысли, благодаря своему уму и опыту. Изучает меня так же, как и я её. Я чувствую её интерес к себе, и меня это почему-то радует. Потому что сама заинтригована до предела.
Мы идём уже целую бесконечность, внезапно появляется чувство, что готова идти за ней хоть на край света. Только приблизиться мне к ней пока не удаётся — лишь на расстояние вытянутой руки. Эта дистанция сохраняется в прямом и переносном смысле. Мы продолжаем знакомиться друг с другом, даже без слов. Как такое возможно?!

Несмотря на величественную неторопливость, каждый жест, каждое движение королевы  пропитанв невероятной энергией, исходящей от самой её сущности. Кажется, она чувствует мой взгляд — плечи чуть вздрагивают от сдерживаемого смеха. Ей смешно! С трудом заставляю себя сосредоточить внимание ещё на чём-нибудь, кроме этой царственной особы. Странный замок. Обычно замки, как правило, - с отдельными помещениями, коридорами, а здесь — анфилада покоев с гостеприимно открытыми дверями.  Вот и дошли до места назначения. Гардеробная впечатляла — огромные шкафы и кругом зеркала, зеркала, зеркала. 

- Выбирай, - она любезно распахнула шкаф. Такого количества нарядов мне ещё не приходилось видеть. Разнообразие тканей и фасонов, к тому же всё отличного качества. Переливы жемчуга, блеск драгоценных камней, позолота позумента, пышные кружева...

Что я должна выбрать — торжественное великолепие бархата, или игривую лёгкость шёлка, чтобы подчеркнуть свой статус?

Королева ждёт моего выбора. Пусть подождёт.

Я с нарочитой медлительностью перебираю наряды.

- Вот это! - я остановила свой выбор на  строгом  платье, без всяких украшений. Наряд служанки? Ну, это мы ещё посмотрим! Не одежда делает нас теми, кто мы есть на самом деле.

Прищур глаз королевы, она озадачена. Значит, я на правильном пути.

Лёгкий наклон головы её принимаю за разрешение. Медленно развязываю завязки плаща — она не опускает глаз. Пусть смотрит, я не против. Плащ падает к моим ногам. Без смущения перешагиваю через него и беру понравившиеся платье. Королева вежливо ожидает пока я оденусь. Не прячет своего интереса, но и не роняет чувство  такта. Поистине, ведёт  себя по-королевски!

Платье мне в самую пору. К нему и туфельки нашлись. В самый раз. Ощущаю себя Золушкой, а её доброй феей.

Не успеваю поблагодарить, как входит осанистый важный господин в ливрее дворецкого и говорит, что стол накрыт.

Перемещаемся в столовую. Чувству себя легко и уверено — всё-таки, хорошо подобранная одежда, которая идёт тебе и нравится, поднимает настроение.

Стол на двоих, приватная обстановка. Мы одни, не считая официантов.

Не испытываю никаких затруднений, благодаря полученному воспитанию.

«Всё начинается с посадки, - как любила говорить моя любимая старая учительница. - Следует полностью сесть на стул так, чтобы между корпусом и краем стола помещалась ваша ладонь (четыре пальца).

Садиться нужно прямо, несколько расслабленно, локти прижать к корпусу, не отводить их в стороны даже из соображений удобства. Немного отодвинуться можно будет в паузе между блюдами или после того, как подача блюд уже закончена, и гости просто общаются между собой.

Не стоит ставить локти на стол даже в том случае, если Вы курите и Вам удобно опереться на стол локтем руки с сигаретой.

Салфетку нужно взять, и, развернув, положить на колени, для того, чтобы предохранять платье или костюм от капель, крошек.

После еды салфеткой можно коснуться губ и протереть концы пальцев».

Правила культуры еды так поразили моё детское воображение, что я всегда следовала им, и это стало для меня так же естественно, как гигиенические процедуры. Даже не задумалась, когда подали очень горячий суп в бульонной чашке. Не стала на него дуть. Просто подождала, пока он остынет. Чисто на автомате выбрала десертную ложку. Ела не торопясь, хотя чудесный аромат будоражил аппетит, левой рукой придерживала ручку чашки во время еды. Остатки бульона допила, пользуясь как обычной чашкой.
Мясо барашка подали не нарезанным. 
Главное правило - не стоит нарезать сразу несколько кусочков – мясо остынет и станет невкусным. Пришлось временно прервать еду, чтобы выпить воды, нож и вилку положила на тарелку так, как их держали: нож ручкой вправо, а вилку – влево. Окончив трапезу, нож и вилку положила на тарелку. Предупредительный официант тут же унёс. Королева предложила попробовать фрукты — яблоки, груши… Я взяла спелый персик, не выдержав искушения. Считается очень неприличным есть фрукты, откусывая  от них. По мне, так и неудобно есть, да и сок брызгает. Поэтому положила персик на десертную тарелочку и над ней очистила при помощи ножа ту часть кожицы, которая свободно снимается. Очищенную кожицу сдвинула на край тарелки, чтобы не мешала, а очищенный персик, придерживая вилкой, осторожно разрезала  попалам, стараясь, чтобы нож не наткнулся на косточку и половинки плода не соскользнули с тарелки на скатерть. Отрезанную половинку персика без косточки принялась есть  с помощью  вилки и ножа, отрезая по кусочку. Из второй половинки ножом удалила косточку, и эту часть персика съела  так же, как и первую. Салфеткой промакнула губы и посмотрела на королеву. Вспомнила цитату А. Брийя-Саварен:  "Скажи мне, что ты ешь, и я скажу, кто ты". Я бы к этому добавила - "как ты ешь".                    
Проверка завершена. Что дальше?