Яркие лучи солнца безуспешно пытались пробиться в комнату сквозь плотные шторы. Из приоткрытого окна доносилось многоголосое чириканье пернатых. Николь нырнула головой под подушку, когда услышала звонок в дверь.
Кого в воскресенье несет в такую рань, подумала она в полудреме. Нехотя приподняв голову, она перевела сонный взгляд на прикроватную тумбочку – на зеленом циферблате электронные часы показывали 14:42.
Приняв контрастный душ, она накинула на себя халат и вылетела из комнаты в диком желании выпить чашку крепкого кофе, без которой не начинался ни один ее новый день. Быстро спускаясь вниз по винтовой лестнице, она резко замедлила шаг, заметив в гостиной непрошеную гостью – Глорию Сильва. Та расположилась в одном из кресел и листала журнал, оставленный Николь на журнальном столике несколько дней назад.
 Хозяйка дома отбросила остатки замешательства и продолжила спускаться, еще сильнее желая вдохнуть в себя аромат свежего кофе.  
— Какие гости в моем доме, – в голосе Николь слышалась явная поддевка. – Чем обязана твоему визиту Глория?
Женщина вздрогнула, не ожидая услышать голос позади. Она развернулась, чтобы увидеть молодую хозяйку.
— Добрый день, Николь. Надеюсь, я не слишком рано? – Таким же тоном отрапортовала она, оценивая заспанный вид блондинки.
Подавив усмешку, Николь встала напротив нежеланной гостьи в своем доме.
— Должна заметить именно твой звонок в дверь меня и разбудил. – По ее лицу пробежал оскал, наблюдая, как Глория прожигает ее своим взглядом.
— Ой, извини, я совсем забыла, что твоя жизнь – это череда развлечений. – В ее голосе звучал открытый сарказм, который Николь не собиралась терпеть у себя дома.
Закрыв журнал, Глория демонстративно поднялась с кресла, чтобы быть на равных со своим оппонентом.
— Не уже ли это моя карма за прошлую жизнь, терпеть ваше присутствие? – Николь покачала головой. Она взяла трубку внутренней связи и попросила Гарсию сварить ей кофе, без которого как ей казалось, она сейчас умрет. – Итак, – продолжила блондинка, – вам все не дает покоя моя доля…
— Я не поэтому к тебе пришла, если ты имеешь в виду сеть магазинов, – тут же прервала ее Глория. – Поверь, Николь в воскресенье у меня есть дела куда более интересные, чем пререкаться с тобой, – холодно заключила она, сцепив перед собой пальцы в замок.
— Хм… любопытно, – брови Николь дугой поползли вверх. – Тогда что же заставило тебя прийти ко мне?
— Эрнест Озуалд, который работал на твоего отца, – начала Глория.
— Я знаю, кто такой Эрнест Озуалд, – теперь Николь перебила ее. – Давай ближе к делу Глория. – Синие глаза предупреждающе сверкнули в сторону женщины, но та пропустила замечание нетерпеливой наследницы.
— Он позвонил мне на днях и попросил о встречи у него дома. – Она задумчиво прочистила горло, затем продолжила: – Мистер Озуалд заверил в том, что располагает для меня важной информацией.
Николь равнодушно кивнула головой, не придавая значения прозвучавшим словам.
— Мг, … а я здесь при чем? – одна ее бровь вопросительно приподнялась.
Уперев руки в бока, Глория пристально взглянула на нее.
— При том, что Эрнест Озуалд пригласил нас обеих на встречу, как он мне сказал.
— Обеих? – Рассмеялась Николь. – Я не припомню, чтобы получала от него приглашения.
— Да обеих! – Сердито надавила Глория. – Без твоего присутствия он отказался обсуждать причину встречи.
Блондинка небрежно пожала плечами.
— Мне нечего тебе сказать.
В гостиной появилась Гарсия с чашкой кофе в руках. Она аккуратно поставила чашку на журнальный столик и улыбкой поприветствовала Николь, игнорируя напряженную атмосферу.
Глория переминалась с ноги на ногу, осторожно наблюдая за двумя женщинами. Она подняла глаза и осмотрела светлую гостиную, выдержанную в теплых тонах. Добавление ярких элементов делали ее легкой и свежей. Минимализм бросался в глаза. Все выполнено со вкусом и ничего лишнего. Широкие окна от пола до потолка выходили в сад, создавая ощущение большого пространства. Стиль дома идеально подходил своей хозяйке, подумала Глория.
— Спасибо Гарсия. – Слова Николь прозвучали мягко, в отличие от тона, который она использовала в общении с не прошеной гостьей. Николь сделала долгожданный глоток, тихо промурлыкав от удовольствия, не обращая внимания на присутствие женщины, которую она с трудом выносила.
— Тогда позвони ему и узнай, – прервав минуту тишины, потребовала Глория.
Вернув чашку на низкий столик, Николь развернулась на голос.
— Глория, Эрнест серьезно болен. У него прогрессирует рак головного мозга, – без какого-либо упрека или сарказма, со всей серьезностью произнесла Николь. – Кто знает, что сейчас происходит в его голове?
— Он выглядел бледным, и исхудавшим… я не знала, – в голосе женщины прозвучало искреннее сочувствие.
— Да, к сожалению, врачи говорят – ему недолго осталось, – с видимым огорчением добавила Николь.
Обе женщины пристально посмотрели друг на друга, пока Николь не хлопнула в ладоши.
— Ну, думаю тебе пора.
В ответ Глория одарила девушку недоверчивым взглядом. Выбора у нее не было. Возможно, Николь права и все это лишь бред больного человека.
После того, как Глория ушла, Николь все-таки позвонила Эрнесту. Она знала, что сейчас услышит совсем не того энергичного мужчину, каким она помнила его в детстве. Этот момент по-настоящему огорчал ее. Эрнест не только с душой работал на компанию «Райдер'с», он был близким другом ее отца. Общение с ним приносило ей воспоминания из счастливого детства. Ведь когда ее отец был жив, Эрнест часто бывал в их доме.
Она представилась, когда трубу взяла его старшая дочь.
— Минутку Николь, я сейчас позову папу, – ответил мягкий голос в трубке.
Николь смогла расслышать приближающееся шарканье, вперемешку с тяжелым дыханием.
— Здравствуй, Николь, – тяжело произнес мужской голос.
— Здравствуй, Эрнест. Прости, что побеспокоила тебя.
— О чем ты говоришь. Я рад тебя услышать.
— Как твое здоровье?
— Врачи говорят, что все серьезно, черт бы их побрал, – мужчина закрыл рукой трубку и несколько раз откашлялся, прежде чем продолжить. – Почему ты не пришла сегодня? Я ждал вас обеих с Глорией.
Николь почувствовала укол вины. Так это правда… Меня и Глорию? Абсурд какой-то…
— Извини Эрнест, не хотела тебя огорчить. Но я... я не знала, – она взмахнула рукой, так будто Эрнест стоял рядом и мог ее видеть. 
— В пятницу я оставил твоей помощнице сообщение о встрече. – Уверенный и твердый голос некогда энергичного мужчины вернулся. Николь даже вздрогнула от резкого перехода в его тоне.
— В пятницу? – Она вспомнила, как загрузила работой бедную Одри, что не могла на нее рассердиться. Николь потерла лоб, мысленно перебирая все возможные варианты, но не один не подходил с участием Глории. – Думаю, произошло небольшое недоразумение. Эрнест, я могу узнать, как этот разговор связывает меня с Глорией?
— Прости Николь, это не телефонный разговор. Нам нужно снова договориться о встречи. – Дыхание стало тяжелым, и болезненный голос вновь вернулся.
Теперь Николь действительно была заинтригована. Не похоже, что пожилой мужчина пребывал не в своем уме. Он был достаточно серьезным, прописывая условия, при которых будет говорить.
— Хорошо. В следующий раз постараюсь не подвести вас. Когда мы можем встретиться?
— Завтра я ложусь в больницу, поэтому встречу придется отложить до моего возвращения. Я сообщу вам, когда смогу.
— Конечно. Удачи Эрнест.
Она попрощалась и поставила трубку на базу. Все было очень странно. Тем не менее, в знак уважения Николь собиралась его выслушать, даже если это окажется полной ерундой.
 
****
Вспомнив, что сегодня они с Лизой договорились провести время на пляже, Николь быстро привела себя в порядок. Они любили посидеть рядом с океаном, занимая себя девичьими беседами. Она завела «мерседес» и через тридцать минут быстрой езды, припарковала машину вдоль побережья.
Заметив подругу, которая неторопливо шагала по мягкому песку в белах шортах и свободной желтой майке, Лиза оживленно помахала ей.
— Эй, красотка, не меня ищешь? – Поприветствовала Лиза, собирая светлые волосы в пучок.
— Привет, – расслабленным тоном протянула Николь.
После того, как они обменялись дружескими объятиями, Лиза плюхнулась обратно на покрывало. Повторив действия подруги, Николь пристроилась рядом и осмотрелась вокруг. В нескольких метрах от них загорали две пары и компания подростков. Океан приносил свежий бриз, мерцая в солнечном свете, а волны неспешно набегали на берег. Николь остановила взгляд на барахтающейся вдалеке белоснежной яхте. Это напомнило ей о прошлом, к которому она не хотела возвращать свои мысли, но они непослушно всплывали, как поплавок на воде, напоминая о старой боли.
 
Пять лет назад
— Так ты меня совсем избалуешь, – игриво прощебетала Виктория, хватая ртом спелый виноград из любимых рук. Она наклонила голову, глядя с желанием на свою возлюбленную. Ее пальцы скользнули в белокурые волосы, наслаждаясь их шелковистостью.  
— М-м-м… – промурлыкала Николь, получая удовольствие от манипуляций с ее волосами.
Ближе притянув к себе блондинку, Виктория нежно провела большим пальцем по аппетитным губам.
— Ты же знаешь, я люблю тебя баловать. – Николь ласково коснулась загорелых лодыжек и провела по ним пальцами, достигая упругих бедер.
— Ты сводишь меня с ума, подобными прикосновениями. – Виктория отодвинулась, чтобы посмотреть в лицо Николь.
Она встала с шезлонга и подошла к бортику яхты. Николь последовала за ней и обняла ее за талию, наслаждаясь прикосновением к обнаженной коже. Она понизила голос до шепота:
— Это обвинение? – Хитрая ухмылка просияла на лице блондинки.
— Нет, лишь констатация факта, – хриплым голосом ответила Виктория, забираясь руками под рубашку Николь. – Как же я люблю тебя… – она потерлась носом об ее щеку. Через мгновение их губы сомкнулись в глубоком поцелуе.
Николь издала грудной стон, когда ладони Виктории накрыли ее грудь. Яхта чуть пошатнулась от волн, вызванных прогулочным катером.
Обхватив руки своей партнерши, Николь тихо прошептала:
— Давай найдем другое место для продолжения... – синие глаза дьявольски улыбнулись. – Например, комфортабельную каюту…
— Мне нравится ход твоих мыслей. – Виктория физически ощущала, как кровь закипает в ее венах. Она хотела эту женщину всем своим существом. – Если мы не поторопимся, есть вероятность, все продолжится прямо тут.
— Эй, ты здесь? – возмутилась Лиза, шлепнув Николь по руке. – Ты даже не слышала, что я сказала! Не так ли?
— Извини. Залюбовалась океаном. – Она украсила извинения широкой улыбкой, перед которой мало кто, мог устоять.
— Так нечестно. Ты всегда пользуешься этим приемом, а я все тебе прощаю. – Она чмокнула Николь в щеку. – Ты бываешь такая милая, как тот рыжий кот из «Шрека».
— Ну, спасибо за сравнения с котом. – Погладив Лиз по спине, она посмотрела на подругу, изобразив жалостливую моську, повторяя визитную карточку мультяшного героя. После чего обе рассмеялись.
— Так о чем ты задумалась? – Лиза достаточно хорошо знала свою подругу, чтобы отличить задумчивость от любования океаном.
Николь нервно замялась. Они целый год не говорили об ее отношениях с Викторией. Ей казалось, все должно было остаться в прошлом. Три года она боролась со своими чувствами и думала, что победила их. Но стоило только Виктории появиться на горизонте, как вся ее работа над собой пошла прахом. Нет, она не могла этого допустить, не могла Виктории позволить разрушить то, что ей так тяжело далось. Почему она снова проваливается в те воспоминания, которые старательно гнала от себя все три года.
— Ну? – локоть Лизы почти впился в ее бок.
— В-о-н та белая яхта, – Николь указала в сторону океана. Лиза тут же кивнула, в знак подтверждения. – Напомнила мне о том времени, когда мы Викторией любили проводить выходные на моей яхте. – Она на мгновение закрыла глаза и медленно выдохнула. – Боже, глупо с моей стороны предаваться подобным воспоминаниям.
— Брось, это совсем не глупо. Ты любила ее. – Лиза положила руку на колено подруги, задумчиво пожевав верхнюю губу. – Я помню, как ты готова была положить весь мир к ее ногам, как бы громко это не звучало, но это действительно было так. – Скривив лицо, она дернула плечом, как бы показывая свое отношение к поступку Виктории. – И я не думаю, что такие вещи можно забыть.
— С каких пор ты стала такой проницательной? – Николь с любопытством посмотрела на нее и криво усмехнулась.
Лиза пнула ее плечом за усмешку.
— Обещай мне, что не рассердишься? – Виноватая улыбка моментально отразилась на ее лице.
— Когда ты так начинаешь, меня это пугает.
— До этого момента, я была уверена, что пауки единственные, кто может тебя напугать, – смеясь, заявила Лиз.
Николь закатила глаза, от реплики подруги.
— Давай, говори уже.
— Так ты обещаешь?
— Л-и-з-а. Долго ты собираешься меня мучить?
— Скажи, что обещаешь?
— Еще раз спросишь, я тебя точно ударю. – В знак подтверждения своих слов, Николь убедительно приподняла одну бровь.
— Ладно, – она посмотрела вокруг, – вчера я высказала Виктории все, что я о ней думаю. На меня накатило, не смогла промолчать.
От услышанного глаза Николь расширились, как две монеты.
— Разговор был на повышенных тонах. Еще немного и готова поклясться, я бы накинулась на нее.
На лице блондинки отразилось недоумение, и Лиза добавила:
— Знаю, я не должна была вмешиваться. Прости. Меня возмутило ее наглое появление. – Оправдание прозвучало не так убедительно, как ей хотелось.
Неодобрительный взгляд Николь сменился на равнодушный.
— А знаешь, мне все равно. – Николь спрятала лицо под пальцами. – Не хочу,… не хочу,… не хочу больше думать о ней. Не хочу видеть ее, – она выдохнула. – Пошло все к черту, вместе с сегодняшней ночью.
Глядя на мучительные терзания подруги, Лиза задумалась.
— Что? – прорычала Николь в ответ на пристальный взгляд.
— Ничего, – Лиза снова закусила губу. Она подозревала, в чем дело, нет, даже была абсолютно уверенна в своих догадках. – Ты ее до сих пор любишь.
— Не задавай мне глупых вопросов, – бросила Николь, морща лоб от ненавистной ей темы.
— Это был не вопрос. – Она покачала головой. – Ты за три года даже ни с кем на свидание не сходила. Ни одного свидания, Николь! Зная тебя прежнюю, это выглядит странно.
— Пожалуйста, избавь меня от этого. – Она сердито натянула солнцезащитные очки, тем самым огораживая себя от внешнего мира.
— Мне кажется, Виктория не в себе, – не обращая внимания на протесты подруги, продолжила Лиза. – Может, воспользуешься ее приездом и выяснишь, кто подсунул ей те фотографии?
— У тебя что-то со слухом случилось? Я не хочу ничего слышать о ней. – Николь всплеснула руками в воздух и с отвращением выдохнула. – Она сделала свой выбор и мне плевать, кто дал ей фотографии. – Немного поерзав на покрывале, она скрестила ноги, стараясь успокоить свое негодование.
— Ага. Только этот кто-то, разрушил ваши отношения.
— Еще одно слово о ней, я просто встану и уйду, – вскипела Николь, резко отбросив темные очки. – Дело в самой Виктории. Она бросила меня! Она не поверила мне! Она разорвала со мной контракт! И она попыталась обвинить меня в домогательстве, чтобы только не платить за нарушение договора. – Николь нервно пропустила волосы через пальцы. – Этого достаточно, чтобы больше не поднимать эту тему?
— Может она не смогла с этим справиться? – Лиза сама не ожидала от себя, что будет защищать Викторию.
— Я неясно выразилась? – Ее взгляд выражал неподдельную ярость.
Лиза сглотнула, опасаясь за Николь.
— Милая прости. – Она обвила руками подругу, прижимая ее к себе. – Я исхожу из курса психологии, если молчать о проблеме, сама она не решится.
— У меня нет никаких проблем, – фыркнула Николь, не желая показывать свою слабость. – Я давно с этим справилась.
— Виктория не дает тебе двигаться дальше. – Лиза мягко улыбнулась, и на ее щеках появились очаровательные ямочки. – Я думала, ты никому не позволишь посягнуть на твою территорию. – Она толкнула подругу своим плечом, стараясь разредить обстановку. – Видимо, любовь сделала тебя более мягкой.
Кулак приземлился прямо в ее предплечье.
— Ай, больно, – потирая удар, проскулила Лиза.         
— Еще будут комментарии?
— Нет. Да.
— Так нет или да?
— Ты не выносила Николь Райдер, – прошипела она, оттопыривая нижнюю губу.
— Кто бы говорил…
— Кстати, а ты заметила, какая хорошенькая латиноамериканка была с Викторией?
— О, Мама Майя! – Николь безнадежно подбросила горстку песка.
— Это мой ответ на твой удар.
— Ну, ты упустила свой шанс, – и ехидная улыбка сверкнула на губах Николь.
Теперь удар пришелся в плечо Николь.
— Черт, больно ведь!
Лиза сделала невинное лицо. После чего обе не выдержали и рассмеялись в голос.