LESBOSS.RU: лесби, женское творчество | лесби рассказы, лесби сайт, лесби форум, лесби общение, лесби галерея - http://lesboss.ru
Люди-альбиносы
http://lesboss.ru/articles/80125/1/Epae-aeuaeiinu/Nodaieoa1.html
Арабеска .
Открыта для дружбы 
От Арабеска .
Опубликовано в 11/12/2018
 
Мир стоит на пороге войны - заезженная фраза с которой мы уже свыклись. Политики обсуждают, кто победит, если начнётся война. Правители бряцают оружием, однако все понимают, что даже нанесение опережающего удара - не гарантия безопасности. Мой фантастический рассказ о том, что будет потом, если произойдёт непоправимое, а ещё - о столкновении разумных цивилизаций, противостоянии главной героини, и о её сложных отношениях с Мэйэрой. Главы: 1,2,3,4,5,6,7,8,9,10,11,12,13,14,15,16,17 Окончание.

Стр 1
«Альбиносов можно отличить от прочих людей без всякого труда: белые волосы, бесцветные ресницы, прозрачно-бледная кожа.
Причина такой аномалии – отсутствие пигмента меланина».

Где-то вспыхнул локальный конфликт, втянувший в свою орбиту  крупные ядерные державы. 
И настал час апокалипсиса.  
Планету потрясли  ядерные взрывы.
Ударной волной здания  сметены, как карточные домики. 
Кругом бушевали пожары.  
В воздухе до самых небес поднялись тонны земли, пыли и сажи. 
Сумрак  затянул небо, заслонив солнечный свет. 
Огненные торнадо сжигали всё на своём пути. 
Целые материки погружались в смертельный хаос, а кто уцелел от взрывов, погибал от воздействия радиации.
 Земля, вода, воздух стали ядовитыми. 
Люди умирали в мучениях, покрытые язвами и струпьями. 
Задыхались, раздирая себе горло. 
Зная, что умрут, пили отравленную воду и корчились в предсмертных судорогах.
 Уцелели лишь те, кто успел спрятаться в подземных бункерах и тоннелях метро: богачи, политическая элита, их охрана, обслуживающий персонал, рабочие, и просто случайно уцелевшие. 
Те, что приказали построить подземные защитные укрытия думали продолжать руководить уцелевшими землянами. 
Не учли одного, что люди, обезумив от горя (ведь все они потеряли родных и друзей), свергнут их, обвинив в своих бедах.
« Это всё из-за вас! » – кричали им, убивая бывших вершителей судеб.  
Наступила анархия. 
Человечество стало погибать от голода и болезней. 
Выжили лишь самые сильные и выносливые. Они дали потомство. Дети рождались крепкими и здоровыми, вот только волосы, брови  у них были совершенно белые. Дети – альбиносы.

По подземным лабиринтам бегали здоровые крысы. 
Они бы съели двуногих, если бы на крыс не охотились гигантские вараны. 
Самый мелкий из которых достигал два с половиной метра в длину и весил больше ста килограмм. 
Излюбленной их пищей стали подземные грызуны. Но и на человека нападать не брезговали.
А глубоко под землёй спал  гигант - белый варан. 
Немногие смельчаки решились спуститься и взглянуть на него издали. Существовала легенда, что он жил ещё до хаоса.
 
Подземные жители лишь через сто лет осмелились выбраться на поверхность. 
Природе больше ничего не угрожало. 
Чистый воздух без примеси газов. Вода и земля тоже очистились.
Ярко светило солнце, а на зелёной травке прыгали кролики.
Жизнь возродилась вновь. 
Уцелели не только животные, хотя некоторые прежние виды исчезли безвозвратно. Уцелели и люди. Маленького роста и хрупкого сложения, смуглые, темноволосые и темноглазые, они с ужасом смотрели на появившихся из-под земли белокурых великанов, чья кожа бела, как молоко, волосы цвета снега, а глаза напоминали голубой лёд. 
Их сочли слугами дьявола. 
Пущенный кем-то из равнинных жителей камень, стал причиной войны двух рас.
Альбиносы, более сильные и закалённые стали теснись противников. 
Что им помешало захватить Землю?  Они не любили солнечный свет. Их белая кожа под лучами солнца сразу  покрывалась волдырями, а глаза начинали болеть, краснеть и слизиться. 
Поэтому ограничивались набегами. Нет, они никого из туземцев не убивали, но уводили пойманных в своё подземное царство.
Что там с ними делали, неизвестно. 
Обратно на поверхность, никто из них так и не вернулся.

Стр 2
 
Высокая, очень стройная девушка уверенно шла по извилистым подземным ходам. Молчаливые стражи на каждом из поворотов, наклоном головы почтительно приветствовали её. Она же обращала на них внимания не более, чем на каменных истуканов. 
Маленькая каморка – её конечная цель. Замшелые каменные стены, сырость. 
Медный, позеленевший от времени треножник венчала чаша, наполненная горючим. Тусклый свет падал на склонившегося над книгой чтеца. Он поднял голову и щуря подслеповатые глаза,  разглядел нарушительницу его личного пространства. 
Нежная улыбка осветила  бледное, некрасивое, но одухотворённое лицо. 
Странный контраст составляли  гостья и хозяин каморки. 
Она – уверенная в себе, готовая действовать в любой момент.
Он – скорее мыслитель, чем деятель. 
И внешне они отличались друг от друга. Молодой человек – почти калека, хотя раньше был лучшим воином. Схватка с разъярённым вараном стоила ему искалеченной ноги, сломанных рёбер и обезображенного лица. 
Угрюмый и одинокий, уединялся, сторонясь прежних товарищей. 
Никому не нужный коротал отмеренный ему  век здесь, редко выходя наружу. И только  девушка, за которую  готов отдать жизнь, навещала его. 
Даже в  лучшие годы  мог лишь мечтать о ней. 
Для них не существовало будущего. Ибо Кэтери была другой,  на неё возлагались особые надежды племени. 
Так решила Мэйэра ( Мудрая)  – их правительница, а её решения не обсуждались.

- Привет, Сайк (Сидящий дома).
- Рад тебя видеть, Кэтери (Чистая).  
Ты так редко теперь заглядываешь ко мне. Знаю…  тебя ждёт охота...  Когда идёшь?
- Завтра, на рассвете. Ведь я не боюсь солнца.
- В отличие от меня. Я умру от ожогов, окончательно ослепну, но прежде, сойду с ума.
- Ты опять портишь зрение чтением, – гостья взяла книгу в руки.
Научи меня читать. О чём эта книга?
- Про альбиносов. Раньше, таких как мы, сжигали.
- Зачем?
- Считались пособниками дьявола.
- Кто такой дьявол?
- Очень не хороший тип. Один из тех, кто развязал войну.
- Зачем они это сделали?
- Когда  эмоции захлёстывают разум, человек теряет способность  предвидеть последствия. И они думали, что уцелеют.
- Уцелели? 
- Нет. Погибли почти все.
Выжили лишь те, кто сумел мутировать.
- Так мы – мутанты?!
- Мы – люди. Мутанты те, кто начал войну.
- Прочитай мне что-нибудь.

«Я видел сон... не все в нем было сном.
Погасло солнце светлое — и звезды
Скиталися без цели, без лучей
В пространстве вечном; льдистая земля
Носилась слепо в воздухе безлунном.
Час утра наставал и проходил,
Но дня не приводил он за собою… »  
 
- Кто написал эти строки? 
- Джордж Байрон, «Тьма».
- Мурашки бегут. Так завораживающе страшно.
- Ты же ничего не боишься!
- Я боюсь потерять тебя. Ты мой друг.

Признание  заставило Сайка неуклюже встать и порывисто обнять девушку.
- Я тоже люблю тебя, Кэтери. Но у тебя есть жених и ему не нравится наша дружба.
- Он вызывает у меня отвращение. Мэйэра принуждает  к браку с ним. 
- Ты идёшь сейчас к нему? 
Огорчение, внутренняя борьба и осознание неизбежности, прозвучавшие в голосе Сайка,  вызвали у Кэтери  сожаление.
Если она откажется от брака, друга её детства принесут в жертву. Мэйэра не прощает неповиновения, а калека – обуза для всех...  Кроме Кэтери. Мэйэра бы и её уничтожила, наверное,  но Кэтери, как и повелительница принадлежит к избранным. 

« В стране слепых, и кривой король», – всплыла из глубин подсознания пословица древних. 

Простившись с Сайком, вышла.
Теперь путь её лежал в сторону кузнецы своего нелюбимого жениха. Искусный мастер, он делал клинки и арбалеты для всего их рода. Ценила его талант кузнеца, но душа к нему не лежала.

Решив сократить путь, пошла напрямую, невзирая на запрет повелительницы. 
Рискнула, и встретилась с вараном, которого жители подземелья называли драконом. Это был крупный самец с хорошо развитой мускулатурой, с сильными, цепкими лапами и очень длинным хвостом.
Видимо, хищник вышел на охоту.
Был шанс тихо уйти, пока он её не заметил.
Кэтери отступила, сделав шаг назад. Как назло, под ногой хрустнул обломок сталагмита.
Дракон повернул тупо закруглённую морду  и уставился на неё круглыми зрачками глаз. 
Плохой признак – стал хлестать хвостом из стороны в сторону. 
Наверное решил, что двуногое существо  является конкурентом в ловле крыс.

Стр 3
Доли секунды растянулись в бесконечность, Кэтери хорошо рассмотрела ящера, представляющую для неё нешуточную угрозу. 
Крупный экземпляр, достигающий 4,5м 
«Встречаются и больше», но от этой мысли легче не стало.
Грузное тело дракона с крупной, округлой  чешуёй кажется обманчиво неповоротливым. 
Мощные конечности, пальцы которых заканчивались длинными когтями выглядели настоящими орудиями смерти.
Большая голова с крошечным гребнем между глазами, и челюстями, заполненными зубчатыми, как лезвия,  зубами. 
Megalania, или Varanus priscus ( Древний варан).
Любой испугается такого чудовища.
Но воительница обладала очень важной чертой характера, помогавшей ей всегда – она не боялась. Опасность лишь подстёгивала, делала бесстрашной и наполняла грудь воинственным ликованием. 
Поэтому её волю не парализовал ужас. Кэтери с некоторым любопытством рассматривала, раздвоенный язык противника, который он направил в её сторону. 
 С  его помощью ящер мог чуять запахи на большом расстоянии. 
Запах страха в нём отсутствовал. Это озадачило дракона. 
Двуногое существо не казалось способным к большему сопротивлению, чем  крыса – излюбленная пища ящеров. 
Смутило, что от него шли импульсы уверенности и...
Непонятно, чему так радуется  потенциальная жертва?!
Инстинкт самосохранения подсказывал ящеру  – отступить, но он хотел есть.

Кэтери поняла, что дракон готовится к нападению. 
Кожа на его шее стала раздуваться. 
Охотница сняла маленький, заряженный  арбалет, и недрогнувшей рукой, выпустила короткую стрелу прямо в глаз ящера.
Её меткость оказалась смертельной для рептилии. 
Девушка с проворством отскочила, когда по инерции туша дракона пролетела вперёд. Для верности вогнала острый клинок кинжала в драконий загривок между шейными пластинами. 
Но это оказалось  излишней предосторожностью. Ящер был уже мёртв. Стрела  проникла ему через глаз в мозг.
 
Победительница решила снять с него, столь ценную  шкуру. 
Из неё шили одежду. Прочная, мягкая и эластичная –  она служила долгие годы.
 Окраска поверженного ящера –  неяркая, в ней преобладали серые, песочные, черные, бурые тона. Ей попался молодой самец. 
Только  молодым, присуща пятнистая и полосатая расцветка.
«Когда-нибудь я сражу Белого дракона», – подумала Кэтери, любуясь своим трофеем.

Однако, пора идти. Нет, вовсе не боялась, что сбегутся сородичи убитого варана.
Драконы – хорошо развитые интуиты. Гибель одного из собратьев парализует их. Они, словно каменеют под тяжестью утраты на некоторое время. 
Может поэтому не ведут стадный образ жизни. Ведь тогда их уязвимость станет смертельной ловушкой.

Накинув шкуру, как плащ, Кэтери неохотно шла на встречу с женихом. 
Радость, вспыхнувшая в его глазах, ещё больше усугубила её отчаяние. Она уважала и ценила Чэйтона (Сокола), но замуж за него не хотела. 
Желала этого брака только Мэйэра, да он сам.

По росту жених не уступал Кэтери, но был гораздо мощнее и шире.
Его кряжистая фигура с мускулистыми руками резко отличалась от стройных и гибких тел альбиносов. Массивный и необыкновенно сильный Чэйтон, как и Кэтери относился к избранным.
Не боялся солнца, но предпочитал проводить время в мастерской. Искусный кузнец и мастер, Чэйтон изготовлял оружие  и орудия труда для соплеменников.

Неловко поцеловал невесту в щёку, которую она ему подставила  вместо губ.
На грубовато-некрасивом, но мужественном  лице отразилось изумление, когда  заметил шкуру дракона.
Другой бы на его месте предположил, что девушка шкуру где-то нашла, но зная Кэтери, даже не сомневался, как она её добыла.
- Ты не пострадала? – с тревогой спросил, оглядывая невесту в поиске ран.
- Нет. Я убила его с первого выстрела, прямо в глаз, – ответила ему.
Оба  понимали, что второго,  охотница просто  не успела бы сделать.
- Спасибо тебе за арбалет, он столь же надёжен, как и ты.
Похвала заставила Чэйтона густо покраснеть от удовольствия.
Ведь так мало видел ласки от  любимой, но это не мешало ему боготворить её и желать ещё больше.
Одни любят, другие позволяют любить себя.
- Попроси сестёр сшить мне из неё куртку. Я хочу утром пойти в ней на охоту.
- Почему не попросишь сама?
- Миджина ( Возвращение луны) и Лилуай ( парящий ястреб)   меня недолюбливают, а для тебя они сделают всё.
Чэйтон позвал сестёр, и они тут же пришли, бросив все дела.
Высокие, стройные девушки с белыми волосами, одарив неприязненными взглядами гостью, послушно ушли  выполнять приказ брата.
Кэтери не сомневалась, что, будучи лучшими мастерицами,  сделают всё замечательно, несмотря на нескрываемую неприязнь к будущей невестке. 
Жаль, что это обстоятельство не может стать поводом для отказа от постылого брака.

Стр 4
 
- Будь моей гостьей, пока сестрицы обрабатывают кожу и шьют тебе куртку.

Кэтери была вынуждена согласиться. Впрочем, она  знала, что процесс долго не затянется.  
Это раньше, чтобы обработать кожу дракона,  вначале следовало очистить её от грязи и остатков мяса. Затем снять чешую. Смягчить кожу жирами и маслами, а потом, предварительно растянув,  сушить две недели.
Всё изменилось, когда альбиносы обнаружили необыкновенное свойство чёрной пещерной глины, в которую добавляли высушенного и растолченного жука трехуса. Этот жучок с коричневым хитиновым панцирем  живёт в трещинах каменного пола. У него нет глаз, но поймать его весьма сложно. Потревоженный, он выскакивал из убежища  и шустро убегал, карабкаясь вверх по стенам. Или бросался в воду, так как пловец отменный. 
Дети занимаются тем, что ловят этих жучков. 
Что-то ещё добавляли помимо жуков. Что именно, Кэтери не знала. Она ведь воительница, это её не касалось.
Но помнила, что считанные часы уходили на отделку кожи.

Как гостеприимный хозяин, Чэйтон предложил Кэтери угощение из веслоногих рачков и  креветок. 
Она приняла его приглашение, потому что проголодалась, да ещё  потому, что разговаривать  с женихом  ей было не о чем.
Само присутствие здесь  для неё тягостно. 

- Ты виделась сегодня с Сайком?   – спросил Чэйтон, мучаясь ревностью.
От неожиданности Кэтери чуть не подавилась.
- Перед встречей с драконом, я заглянула к нему, – в голосе девушки послышался металл, пресекающий на корню все дальнейшие вопросы. 
Чэлтон решил не усугублять ситуацию. Некоторое время они молча поглощали пищу. На низкий лоб  хозяина набегали складки, он пытался найти тему разговора, но свойственное ему тугодумие сводило на нет все попытки. Поняв всю тщетность, он вместо этого стал любоваться девушкой. Её внешность вызывала в нём восхищение – высокая, длинноногая, пропорционально сложённая беловолосая и голубоглазая, с нежным лицом – она была совершенна, и только Мэйэра могла соперничать с ней в красоте. Кэтери заметила, как подозрительно  заблестели глаза жениха, как побагровели его лицо и бычья шея.  
К счастью,  сёстры в рекордные сроки сшили куртку для Кэтери и тут же принесли её. Они желали поскорее спровадить девушку. Не хотели делить  с любимым братом, считая воительницу недостойной Чэлтона.

Увидев куртку, обрадованная Кэтери забыла о их неприязни. Сама  к ним относилась безразлично, но руки у сестёр, действительно, золотые. Куртка получилась на загляденье.
Кэтери не утерпела. Повернувшись к ним спиной, скинула старую, и натянула обновку. Она сидела на ней великолепно, как вторая кожа. 

Чэйтон восхищённо воскликнул: 
 - Красивее тебя на свете нет никого!
Миджина и Лилуай тут же  пожалели, что собственными руками сделали невесту брата ещё краше.
 
Поблагодарив, Кэтери поспешила назад. Обожание одного и ненависть двоих давали на неё, подобно камню.

Полный приключений день уже двигался к завершению.
Зная тоннели, как свои пять пальцев, пошла через кораллитовую галерею. Окаменевшими перстами ловят капельки воды  сталагмиты. В каждой капле просочившейся через известняковый потолок, содержится немного кальцита. 
На месте падения капель появляются сталагмиты, которые растут из года в год, из века в век. 
Здесь они – оранжевые. 
К стенам прикреплены кристаллы   – маленькие белые шарики, напоминающие кораллы. Это и есть кораллиты.
В следующей галерее сталагмиты  уже  – голубые. Голубоватый оттенок придают им медные соли. 
Потом следуют – зелёные и фиолетовые.
 
Кэтери невольно задержалась, любуясь их неземной красотой.
Тихий порох за спиной заставил очнуться от грёз и схватиться за оружие.

Стр 5
Кэтери резко обернулась, одновременно обнажая клинок.
От представшей картиной, сердце в груди  сжалось. Не от страха, страх был ей неведом. 
К ней кралось существо, которое казалось, вышло из самой преисподней. 
Увидев, что жертва его заметила, преследователь  остановился. 
Двухметровый человек-ящер с зеленовато-коричневой чешуйчатой кожей уставился на воительницу, а она на него. 
Безволосая голова существа отдалённо напоминала человеческую.
Такой же формы, немного вытянутая, но с небольшими кожными наростами. 
Выпуклые глаза золотистого цвета с чёрными вертикальными зрачками.
Большие прозрачные веки слегка гасили немигающий змеиный взгляд.
 
Кэтери отметила про себя – его  уродливое непропорциональное тело с массивным висящим хвостом, чахлую грудную клетку с выступающими ключицами и  худые, длинные   руки.
Представитель древней расы, с которыми альбиносы старались не контактировать. Люди-ящеры жили на самых нижних ярусах под землёй. 
Тоннели опоясывали всю планету, соединяя континенты. 
Подземные обитатели избегали мира людей. 
Когда на поверхности Земли разразилась катастрофа, уцелевшие земляне нашли спасение в её недрах. 
Люди-ящеры тогда, во избежание конфликта, ушли ещё глубже.
Альбиносы не последовали за ними, а те, очень редко появлялись в прежних местах  обитания. 
Появление рептилоида не сулило ничего хорошего, а его поведение несло в себе угрозу.

- Почему преследуешь меня? – задала вопрос Кэтери, обретая вновь, утраченную на мгновение выдержку.
«Пусть эти хладнокровные намного сильнее людей. Зато у неё есть мужество и смекалка, а главное – уверенность в себе».
Стояла наготове в ожидании ответа, или атаки. 

- Ты убила моего дракона, – свистящий шёпот прозвучал зловеще. Рептилоиды обладали способностью понимать и общаться на языке людей и животных.
- Он первый напал на меня.
- Это ничего не значит. Заплатишь своей жизнью за его гибель, – ящер неожиданно бросился на Кэтери. 
Только быстрая реакция и выучка спасли её от неминуемой смерти. 
Успела укрыться за сталагмитами. 
Четырёхпалая рука с длинными чёрными когтями укололась об острые  грани. 
Ящер зашипел от боли, и отдернул руку. 
Капельки ярко-зелёной крови оросили аметистовые сталагмиты.
Человек-ящер стал обходить их.
 
Кэтери, держа наготове клинок, начала отступать вглубь галереи. 
Туда, где  сверху свисали каменные сосульки – сталактиты.
Там царствовал полумрак, и преимущество было на стороне ящера.
Глаза его стали красными, как два уголька. 
Он хорошо видел в темноте.
  
Человек-ящер вновь предпринял попытку напасть на неё. 
Ему почти удалось  достать девушку. 
Длинные, острые когти царапнули по плечу, оставляя на куртке царапины. 
Шкура убитого Кэтери дракона, уберегла её. 
Сознательно подставилась, рискуя жизнью. 
Зато,  удалось заманить человека-ящера прямо туда, куда ей хотелось. 
Рептилоид готовил новую атаку, поэтому не посмотрел вверх. Туда, где острыми иглами свисали сталактиды.
Хвостом он метил ей по ногам. 
Кэтери едва успела отпрянуть.
Попади, и её ноги оказались бы перебитыми.
Медлить больше нельзя. 
Она размахнулась, и с силой запустила  меч прямо в царство ледяных сосулек. 
Раздался оглушительный звон.
Ломаясь, они сталкивались с другими, сбивая, падали вниз. 
С огромной скоростью обрушились на того, кто стоял прямо под ними. 
У рептилоида не было шансов уцелеть.
Ледяные копья пронзили его насквозь. 
Воительница вопросительно посмотрела в затянутые пеленой смерти глаза поверженного противника. 
Верила тому, что слова умирающего обладают пророческим даром.
Только тот говорить не мог при всём желании: одна из сосулек проткнула ему гортань, агонизировал.
Кэтери   решила прервать его  мучения. 
Лезвием кинжала перерезала ему горло. 
За мгновение до смерти рептилоид понял, что собирается сделать девушка, и бросил на неё признательный взгляд. Коснулся своих глаз растопыренными  пальцами, словно хотел их выколоть. И умер.
 
«Он хотел убить меня, поэтому пришлось расправиться с ним. Но почему так муторно стало на душе?!» - думала Кэтери, стряхивая с клинка зелёную кровь человека-ящера.
Нет, воительница не сожалела, что убила представителя иной расы.
Если бы обстоятельства сложились по-другому... Они бы разошлись миром. Возможно, обменялись информацией. 
Кэтери интересовал таинственный мир людей-ящеров.  
Иногда размышляла: кто они? Потомки динозавров, пришельцы, или  земные жители, которые мутировали в результате предыдущей ядерной катастрофы… 
Но ящер проявил агрессию, и у неё не оставалось выбора. Или он был?
Нечего думать  о потерянных возможностях. Она дала отпор агрессору и победила.
Теперь получит взбучку от Мэйэры.
Придётся держать ответ перед ней… за опоздание, и за убитого рептилоида. 
Мэйэра приказала их не трогать при любых обстоятельствах, чтобы не нарушать равновесие в отношениях между двумя расами.
« Они во многом превосходят нас, накапливая знания тысячелетиями. Мудры, поэтому не любят войн. Но лучше не злить, нападут. Их главное оружие – гипноз. Только избранные могут ему противостоять. К счастью, не все люди-ящеры им владеют», – так сказала Мэйэра – та, которую Кэтери отчаянно ненавидела, но в глубине души, уважала и восхищалась.

Стр 6
Мэйэра пребывала наедине со своими думами. Она вообще предпочитала одиночество.
Слепое подчинение подданных оставляло её равнодушной. Лишь один человек вызывал в ней глухое раздражение и чуточку зависти. Этим человеком была  Кэтери. 
  
Приход  девушки стёр с лица  повелительницы следы раздумий, и превратил его в  высокомерную маску.
С холодным безразличием посмотрела на нарушительницу покоя. Лишь зрачки глаз расширились, когда заметила на той обновку. 
Куртка, а точнее – безрукавка, плотно облегала ладную  фигуру  воительницы. Отполированная  до блеска кожа ящера,  рисунком напоминала чешуйчатую  кольчугу.

Кэтери почтительно приветствовала повелительницу  лёгким поклоном головы и обезоруживающей улыбкой,  но оставалась напряжённой и натянутой, как струна. 
Мэйэре пришлось глядеть на неё  снизу вверх. Кэтери  превосходила её ростом, пусть и совсем не намного.
Взгляды их встретились, как два клинка. Кэтери держала удар. Не опустила глаз перед пристальным, но невнимательным, словно углублённым в себя взглядом Мэйэры. Обманчивое впечатление.
Повелительнице хватило мгновения, чтобы произвести оценку.
Она её не порадовала. Спокойная храбрость воительницы, присутствие духа в беде, готовность к опасности, а попросту – мужество, всё это в очередной раз вызвало у Мэйэры досаду - Кэтери опять рисковала жизнью!
Чуть виноватое выражение на её лице подсказало повелительнице, что  та ещё что-то натворила.
- Что на этот раз? – внезапное предчувствие беды заставило похолодеть сердце.
- Я стала причиной смерти рептилоида.
- Как посмела?!
- Он напал на меня из-за убитого ящера. 
Кого ты предпочитала бы увидеть мёртвым, меня, или его?!
- Сделанного не исправить. Надеюсь, ты выколола ему глаза?
- Нет, – Кэтери покаянно  опустила голову. Забыла, что люди-ящеры умеют читать по глазам убитых. Видят изображение того, кто их убил. 
А ведь рептилоид показывал ей на свои глаза. За то, что она облегчила его страдания, хотел предостеречь. Воительница рассердилась на собственную несообразительность. 

- Что ты наделала! Теперь даже я не смогу тебя спасти, - на лице Мэйэры появилась досада.
Она расстроилась не из-за глупой девчонки. Придётся пожертвовать избранной, а их и так мало. Так пыталась убедить себя, ведь она должна думать о благополучии племени, а не отдельных его членов. Вот только Кэтери избранная...
Избранные отличались от остальных альбиносов.
Цвет их радужной оболочки был гораздо ярче, чем у  соплеменников, цвет кожи теплее.
У большинства альбиносов – очень  светлая кожа, практически бесцветные волосы, брови, ресницы и глаза. 
Напротив, глаза Мэйэры и Кэтери  редкого зелёного цвета.
Ещё до мировой катастрофы на Земле, обладателей зелёных глаз было всего лишь 2%
Всё дело в меланине. У зеленоглазых людей его меньше, чем у кареглазых.

У альбиносов  изредка рождались зеленоглазые дети с почти белыми волосами, светло-каштановыми бровями и тёмными ресницами. Они не превосходили собственных родителей по уму, зато не боялись солнечного света.
Обладали жаждой действия, интересом к жизни, бесстрашием и решительностью.
Как таковые, они уже не являлись альбиносами. Стали первыми представителями новой расы.
Мэйэра  – дочь зеленоглазых родителей. Кэтери – тоже.
Цель повелительницы – вывести подданных из подземелья, и положить начало их расе  на Земле. 
Альбиносы, с их светобоязнью и сверхчувствительностью к лучам солнца, себе позволить этого не могли.
То, что там уже жили люди, её не смущало. Они одичали. Вели первобытный образ жизни. 
Деградация произошла после того, как их родичи выжили, забившись в щели. Может, подействовала радиация, но потомки выживших, редко доживали до сорока лет. Маленького роста, хилые и слабые.
Лишённые иммунитета умирали от любых болезней, но при этом обладали плодовитостью, как кролики.
Правда, из десятка детей выживал один, иногда два  ребёнка. 
Но их всё равно было больше, чем  альбиносов, которых они боялись пуще огня. Ведь те уводили за собой лучших из них.

Пока размышляла, как без потерь выйти из ситуации, доложили о прибытие советника королевы рептилоидов. Ошибка охотницы помогла выйти им на  след воительницы.
Кэтери поняла, что сейчас решится её судьба. 
Что ей делать, бежать в мир наземных жителей – грязных, дурно  пахнущих, и так ненавидящих альбиносов?!
Однажды они поймали одного из охотников. Долго издевались, а потом подвергли мучительной смерти от палящих лучей солнца. Помощь подоспела слишком поздно.
Кэтери была среди членов спасательной экспедиции. Ужасное зрелище вызвало отвращение и желание отплатить убийцам. Обугленный труп с вырванным языком представлял ужасающее зрелище.

В зал вошёл уже немолодой  рептилоид. Внешне он ничем не отличался от убитого Кэтери, несколько часами ранее.
Только взгляд его излучал холодную ненависть при внешнем спокойствии. Выдержка и самообладание помогали ему сохранить самообладание.

- Ты! – его палец указал на Кэтери, – будешь держать ответ перед нашей королевой.

Она твёрдо выдержала его змеиный взгляд.
По-настоящему мужественный человек не может быть без чести, совести, чувства долга и доблести.

Стр 7
- В чём  обвиняешь мою подданную? – в голосе повелительницы альбиносов прозвучали металлические нотки.
- Она убила нашего собрата. 
Однако,  если поклянётся в своей невиновности, я  доложу королеве, что подозрения не подтвердились.

Взглядом  Мэйэра приказала: «Отрицай!»
В янтарных глазах рептилоида застыло безразличие. 
Не сомневался, что девушка прибегнет к спасительной лжи.
Но Кэтери не захотела лгать, чтобы избежать наказания.
- Я признаю свою вину.
Скука в глазах рептилоида сменилась одобрением.
Он более внимательно посмотрел на юную воительницу.
Высокая, даже по меркам альбиносов, а среди примитивных людишек, живущих на поверхности, и вовсе высоченная.
Стройная, но не худая. Пропорционально сложена. Идеально правильные черты лица. 
Длинные пальцы и узкие ладони. Гордая посадка головы.
Уверенный взгляд сине-зелёных глаз под белой чёлкой.
Прекрасный образчик новой расы.
Отвёл взгляд, чтобы скрыть внезапный интерес.
- Надеюсь, Мэйэра, вы приготовили нам пленников из живущих на поверхности?
- Кэтери предстояло выйти сегодня на охоту во главе отряда, однако сейчас это вряд ли возможно.
- Напротив, в зависимости от числа пленников наша королева может проявить снисхождение.
Пусть идёт на охоту, я подожду.

Кэтери во главе отряда избранных, вышла из пещеры.
Подняла голову и посмотрела вверх, на солнце. Возможно, видит его в последний раз.
Огляделась по сторонам. На зелёной лужайке весело прыгали непуганые кролики. В хрустально-чистой  речке плавало множество рыб. Утки, гуси и лебеди плескались в прозрачной глади.
Благодатный край! 
Как жаль, что Сайк не может наслаждаться этим великолепием!
Она обратилась  к Кей (Дерево ивы), своей заместительнице: 
- Похоже, что местные не появляются больше здесь. Избегают нас?
Кэй, единственная, кто благодаря гигантском размерам, возвышалась над ней. Кэтери при росте в шесть футов, ощущала себя малышкой в её компании.
- Эти трусы ушли подальше, опасаясь мести за содеянное зло.
- О каком зле ты говоришь, Кэй?
- Они убили Джэки( Луна), разве ты забыла?
- Кэй, это мы пришли к ним незваными гостями. 
Их право было принять нас, или отвергнуть.
- Зато, мы не проливаем их кровь.
- Только забираем пленных, которыми платим дань рептилоидам.
Пусть и получаем за это  лекарственные препараты. Благодаря им у альбиносов рождается потомство,   которое не боится солнца.
Из чего они делают эти препараты, Кэй?
Беловолосая женщина-гигант наморщила лоб, пытаясь понять к чему ведёт их командир.
Её некрасивое лицо не было злым, или отталкивающим. Но если бы поступил приказ убить – убила бы не задумываясь. Приказы не обсуждаются.
 
Местных жителей они довольно быстро обнаружили и окружили. Те наивно полагали, что раз они перенесли жильё подальше от пещер, то больше не увидят беловолосых.
Поставить дозор у них ума не хватило.
Отобрали самых высоких, здоровых и относительно красивых, но так же дурно пахнущих, как и остальные. 
Около десятка  грязных людей, с длинными патлами  волос,  угрюмо смотрели на альбиносов. 
Никто никогда не возвращался из пещер.
- Отпустите их, – приняла решение Кэтери.
Я не собираюсь делать подарки королеве ящеров.
Пленные что-то залопотали на своём языке.
- Но правительница... Кэй попыталась возразить.
- Здесь и сейчас отдаю приказы я! Перед Мэйэрой ответ буду держать сама. 
Кэй и остальные подчинились приказу. Подчинение в них заложено с детства. 
В пещеру вернулись без пленников.
Мэйэри ничего не сказала. Ящер хранил невозмутимость. 
Они только переглянулись между собой.
Кэтери показалось, что эти двое знают больше, чем она.
«Я узнаю все секреты и ответы на свои вопросы», – поклялась себе.
Прощания не было. Унесла с собой взволнованный взгляд Мэйэры, её тревогу и волнение. Куда же подевалось холодноватое спокойствие повелительницы?
Та что-то порывалась сказать Кэтэри на прощание, но предупреждающий взгляд посланника пресёк попытку.

Вместе с человеком-ящером Кэтери углубилась в пещеры на нижнем ярусе.
Выматывающе-длинные переходы. Стены подземных ходов заботливо выложены камнем. Иногда попадались драконы, но при виде рептилоида теряли к ним интерес.

Потом путники оказались  в селенитовой пещере.
Кристаллы селенита шелковистым блеском и переливчатостью поражали воображение.
Они были розовато-оранжевого  оттенка, и словно светились изнутри.

Путешественники спустились ещё ниже, и путь преградила подземная река.
Безмолвный перевозчик, облачённый в широкий старый  плащ, терпеливо  поджидал их. Кэтери не удалось рассмотреть его лица под низко опущенным капюшоном. Спутник девушки что-то положил ему в протянутую ладонь, и они поплыли на лодке, сделанной из неизвестного материала.

Свод пещеры весь  усеян светлячками. Их бирюзовое свечение напоминало звёздное небо.
Красота завораживала, но не позволяла забыть, что плывёт она навстречу своей судьбе.

Стр 8
 
Подспудная мысль не давала покоя.  
Беспокоило что-то, связанное с перевозчиком. 
Но что именно? - Кэтери внимательно следила за ним.
Он молча грёб, не поднимая головы. 
Каждый его гребок точен, выверен и результативен.
Искусно маневрируя, направил лодку в узкий грот. 
Оттого, что  пропускал очень мало света, вода казалась ярко-синей.
На самом деле –  совершенно прозрачная с легкой голубизной.
В этом Кэтери убедилась сразу, как-только рептилоид достал сачок и опустил его в реку. Через минуту он бросил улов на дно лодки. 
Капли воды брызнули девушке на руки.
Мельком взглянув на них, она устремила взгляд на извивающихся в попытках  выбраться, разноцветных рыбин и мелких рачков.
Ползущих моллюсков, человек-ящер брезгливо раздавил ногой. 
Зато на остальную добычу  уставился с гастрономическим интересом. 
Рыбин было с десяток: оранжево-розовая, белая, пепельно-серая, похожая на змею и несколько штук совершенно прозрачных.
Все они одинаково безглазые, лишённые чешуи.
  
Рептилоид схватил белую рыбину и с жадностью, плохо вязавшуюся с его обычно  сдержанным поведением, впился в неё зубами.
Кэтери передёрнуло от отвращения. Обладая здоровым аппетитом, ела всегда деликатно. Хорошие манеры приветствовались у альбиносов. Сырое мясо  они не употребляли.

Отвернулась, чтобы не видеть  омерзительную картину.
Шлепок, и мокрая рыбина упала ей на колени. 
Это рептилоид бросил ей её.
 
- Подкрепись, путь долог.
Кэтери взяла трепещущуюся рыбку и выкинула её за борт.

- Спасибо, я не голодна, – вежливо облекла отказ словами.

Хотя есть очень хотелось. 
После последнего приёма  пищи в гостях у Чэлтона – своего жениха, прошло достаточно много времени.
И тут Кэтери задумалась. Они уже в пути больше трёх часов.  А конца не видно. Внутренние часы девушки никогда не давали сбоя. Всегда точно  знала, сколько  прошло и сколько осталось.

После смерти убитого ею ящера, посланнику королевы просто не хватило бы времени, чтобы проделать этот путь.
И как те узнали о смерти своего собрата? 
Мысли зашли в тупик. Им надо  устояться, тогда  ответ  придёт сам.

Рассеянный взгляд девушки упал на руку перевозчика, слишком маленькую для мужчины.
Доселе её скрывал длинный, просторный рукав. Но от резкого взмаха веслом, когда лодка огибала выступ скалы, на мгновение показались – изящная кисть и длинные тонкие пальцы. 
Впрочем, рукав снова надёжно укрыл от постороннего взгляда руки перевозчика.  
Пришлось  гадать – не привидилось ли ей?

Наконец они пристали к берегу. 
Кэтери пружинисто выпрыгнула из лодки и  с удовольствием размяла  ноги. От долгого сидения, они затекли. Их длина мешала свободно вытянуть ноги в небольшом пространстве лодки. 
От её глаз не укрылось, что перевозчика рептилоид пропустил вперёд, а затем уж вышел сам. 
Улов он оставил на берегу, в том числе и белую, едва тронутую.
Кэтери отметила сей факт. Так жаждал есть, а не доел…

Серо-рыжие шары  подкатились к угощению. 
Девушка с удивлением опознала в них  обыкновенных, только очень крупных и упитанных  крыс. 
С визгом те  бросились драться за пищу. 

Рептилоид увлёк Кэтери за собой. 
Странный паромщик замкнул шествие.
Не сговариваясь, они спешили побыстрее покинуть опасное место, пока грызуны не сочли их более подходящей добычей.
Кэтери полжизни провела в пещере, где был её дом.
Она хорошо знала, какую смертельную угрозу представляют пещерные крысы,ъ  вдвое превосходящие размером своих наземных сородичей. 
Нападая стаей,  могут обглодать  человека до костей в считанные минуты.
От них нет спасения, даже в воде. Крысы отлично плавают и ныряют. 
Прыгают в высоту выше метра, неплохо лазают. 
Неутомимые охотники, они способны за  день преодолеть шестьдесят км.

Пока крысы дрались за рыбу, путники успели скрыться в тоннеле. 
Пройдя один,  свернули в другой, затем в третий. 
Человек-ящер уверенно вёл их извилистыми ходами. 
Перевозчик по-прежнему замыкал шествие.
Кэтери с тоской подумала, что вряд ли самостоятельно найдёт дорогу  назад.
 
Неожиданно рептилоид остановился и прислушался.
- Твари следуют за нами попятам, – сообщил он, обращаясь к их молчаливому спутнику.
Тот из арьергарда перешёл в авангард, и стал во главе  отряда.
Повёл за собой, бесшумно шагая, делая небольшие шаги.
Так ходят женщины.

Вскоре путники очутились возле, возвышающегося   метра на три – плато, с которого свисала верёвочная лестница.
Забраться наверх –  дело нескольких секунд.
 
Едва рептилоид успел поднять лестницу, как появились их преследователи. 
Крысы радостно повизгивали в предвкушение добычи, а может, они так переговаривались друг с другом.
Вы знаете, что крысы умеют смеяться?
Эти, во всяком случае, хохотали во всё горло. 
Им было весело.

Высота плато острозубых тварей  не остановила. 
Самые азартные стали прыгать, пытаясь достать добычу. 
Зацепившись при прыжке когтями, они ползли к цели с упорством камикадзе. 
Кэтери пинками отправляла их назад. 
Сбрасывая самых неугомонных,  с удивлением заметила, что  спутники не принимают в сражении никакого участия. 
Словно испытывают её на прочность. 

Решив, по-видимому,  положить конец, затянувшейся драчке,  перевозчик  достал  тонкую полую трубочку и дунул в неё. 
Звука Кэтери не услышала, хотя отличалась острым слухом. 
Зато крысы враз  утратили агрессивность и отступили.
Сигнал, не улавливаемый человеческим ухом, дошёл до них и погасил  ярость, вместе с чувством голода. 
Теперь никто не мешал путникам продолжить, полное приключений и опасностей путешествие.

Стр 9
Спутники Кэтери не тронулись с места.  Застыли в ожидании. Чего именно, воительница не поняла, но последовала их примеру.
Дождались.
Отступающим в беспорядке крысам преградили путь три ящера.
Таких больших воительнице ещё не приходилось видеть. 
Каждый,  не менее пяти метров в длину.
Медленно и бесшумно чешуйчатые монстры  приблизились к грызунам.  
Те больше не смеялись, вмиг утратив весёлость. 
В ужасе уставились глазами-бусинками на них, оцепенев от страха. 
Неповоротливые на вид рептилии ринулись на крыс с такой скоростью, что они не успели увернуться. 
Несмотря на грузные тела ящеры  способны совершать ускорение на короткие дистанции.

После каждого их  броска    оставались лежать неподвижные  тушки. 
Некоторые из грызунов умирали просто от шока.
Лишь немногие  успели спастись, удрав через тоннель.
Ящеры не стали преследовать беглецов, а неторопливо принялись поедать добычу.
Даже с плато был слышен отвратительный хруст костей.

Спутники Кэтери терпеливо ожидали конца жуткой трапезы.
Наконец  ящеры набили брюхо.

Перевозчик что-то прошелестел на незнакомом Кэтери языке, и драконы подошли к ним. Подняв морды, устремили на людей немигающие взгляды. 
Воительница хорошо разглядела их.
Толстые, длинные шеи, вытянутые, тупо закруглённые спереди головы, а челюсти вооружены острыми, загнутыми полукругом зубами.
Тела покрыты блестящей, очень прочной чешуёй.
Такую невозможно пробить.
Единственный шанс  - стрелять в пасть, или в глаз.
Но эти хищники предусмотрительно наполовину закрыли пластинчатые веки. 
Не успеет стрела долететь до цели, как бронь век сомкнётся.
«Значит, остаётся разить в пасть, или... в ухо, всегда открытое», - решила воительница, готовая дать отпор, если те нападут.
Невольно попятилась назад, когда драконы без особого труда залезли на плато.
Длинные, изогнутые когти на пятипалых конечностях оставляли за собой  глубокие борозды.
Девушка схватилась за клинок, но тонкая, женственная рука перевозчика удержала её.

- Не бойся. Они не тронут нас. С их помощью мы поедем дальше.

Кэтери никого не боялась. 
Всегда заряжена на победу, готовая биться до конца.
Её только  смутило, что придётся забраться  на дракона. 
Не уверена, что тот позволит ей это сделать.
Но один из ящеров сам покорно подставил спину. 
Ей осталось лишь сесть.

Внезапно ощутила, как кто-то пытается вскарабкаться по её ноге. 
Она наклонилась и отцепила крысиного  детёныша.
Зверёк свободно уместился  на ладошке.
Малыш, единственный из сородичей, в минуту опасности полез на плато, ища там спасение. 
От ужаса чуть не умер, но героическим усилием забрался наверх. И тут его силы покинули.
Интуитивно уцепился за Кэтери. 
Может понял, что та в беде не оставит.
Взглянув на его трогательную мордочку, сунула кроху за пазуху.

Верхом на драконах, путники тронулись в путь.
Человек-ящер предупредил, что им осталось совсем немного до конечной цели.

Стр 10
 
Путешествие, действительно, не продлилось долго.
Сидя на драконах, они продвигали по гигантскому тоннелю, явно не природного происхождения. Он словно вырублен в скале.
Повороты расположены строго под прямым углом. 
Такое не могла сотворить природа.
И стены слишком гладкие, будто отшлифованные.

Ящеры уверенно шли  друг за другом. 
Впереди ехал перевозчик, который явно был не тем, за кого себя выдавал. 
За ним следовал посланник, а Кэтери  замыкала шествие. 
Неожиданно её дракон захромал. 
Он так взревел от боли, что заставил  охотницу вздрогнуть, а крысёныша закопошиться от страха у неё за пазухой.
Погладила зверька, успокоив его таким образом, а затем легко соскользнула вниз, пружинисто опустившись на землю. 
В лапе ящера застряла заноза – кусок базальта с зазубренными краями. 
Охромевший дракон дальше идти не мог.

– Пересаживайся ко мне, – предложил, нет, приказал перевозчик.
В его голосе слышалось раздражение, вызванное незапланированной задержкой.
Все сомнения, кто здесь главный, отпали окончательно.

- А что будет с ним? – девушка кивнула на своего дракона.
- Пусть сам о себе позаботиться. 
Не сумеет избавиться – станет добычей для своих же сородичей. 
Слабых здесь убивают. Поехали дальше. Королева не любит ждать.
Кэтери хотела сказать, что это её проблемы, но промолчала.

Прежде, чем последовать приказу, приблизилась к раненому дракону и вырвала занозу, торчащую  из лапы.
Проделала она это столь стремительно, что никто ей не смог помешать.
 
Почувствовав облегчение от  боли, дракон посмотрел на неё долгим, запоминающим взглядом. 
Кэтери села за спину перевозчика, и они продолжили путь.

Всё чаще  им стали  попадаться люди-ящеры, которые при их приближении спешили уступить дорогу.
Восседая на драконе, Кэтери с любопытством разглядывала их.
Рептилоиды лишь отдалённо напоминали людей. 
Большинство из них – высокие, худые, тонкогубые. 
У них широкие плечи, узкий, вытянутый вниз таз и длинные плетевидные ноги.
Глаза – с вертикальными зрачками. 
Радужная оболочка – золотистого цвета, или красная.
Кожа – зеленовато-серая, иногда покрыта чешуёй.
Лишь на немногих была одежда в виде балахонов. Остальные, словно затянутые в кожаные комбинезоны.

Путешественники остановились возле одного из проходов. Настолько узкого, что туда рептилиям не пролезть.
Кэтери и её спутники спешились, и вскоре очутились в большом зале.  
В помещении находился большой стол из неизвестного девушке материала. Вокруг него расставлены стулья  с очень высокими прямыми спинками. 
На стенах висели полки, на которых лежали книги. 
Были здесь и толстые кожаные  фолианты, и книги из чистого золота, древние папирусы, и свёрнутые пергаментные манускрипты.

«Вот бы Сайка сюда!  Он бы обрадовался такому изобилию», – подумала Кэтери. Её друг детства любил читать.
«Откуда он их берёт, уж не отсюда?»  – ответа на вопрос не было, как и опровержения на вдруг возникшее подозрение.

- Оставь нас, – приказал перевозчик их третьему спутнику, грациозным движением, скидывая тому на руки плащ.
Подхватив его, он тихо удалился, бросив предостерегающий взгляд.

«Только кому, ей, или королеве?» – Кэтери  не поняла.
Зато в том, что перед ней находилась  сама повелительница рептилоидов, девушка не сомневалась.
Догадывалась об этом давно. Теперь догадка подтвердилась.

Королева людей-ящеров внешне выглядела, как очень красивая, хотя излишне худощавая, женщина. 
Идеальное  лицо.
Цвет кожи белый с лёгким голубым оттенком.
Дымчатый взгляд   зеленовато-серых  глаз с карими вкраплениями вокруг абсолютно круглого зрачка!
Но это невозможно... Кэтери усилием воли заставила себя заглянуть  в чужую  сущность.
Пусть и на мгновение увидела  истинный облик королевы. 
Совершенно лысая голова на тонкой длинной шее. 
Слегка заострённые уши. 
Глаза цвета лунного камня с чуть вытянутыми зрачками.

Помогло то, что вспомнила предупреждение  учителя – отца Сайка о том, что   рептилоиды обладают способностью к гипнозу.

Наверное, каким-то образом  выдала себя.
По прекрасному лицу королевы прошла рябь неудовольствия.

- Ты видишь меня в двух образах?

Кэтери могла успокоить её подозрение, однако лгать  не привыкла.

- Да, я увидела на мгновение твой настоящий облик. Он не столь прекрасен, как этот, но в нём нет ничего отталкивающего.
Наверное, ты самый красивый рептилоид на свете.

Королева звонко рассмеялась.

- Открою тебе истину. Я – гибрид. Наполовину человек,  наполовину ящер. Могу трансформироваться в полноценного рептилоида. 
Правда, себя, так не называем. 
- А как называете? – полюбопытствовала Кэтери.
- Мы – Аннунаки, потомки драконов.

Стр 11
Кэтери не удивилась  заявлению королевы рептилоидов. 
Учитель – отец Сайка выложил перед учениками гипотезу, что ящероподобные существа произошли от динозавров.  Предположительно от стенонихозавра, рост которого достигал полутора метра.  Передвигался ящер на задних лапах и обладал весьма развитыми передними конечностями.   К тому же  имел противопоставленный остальным палец. Можно сказать –  аналог большому пальцу человека. 
Пальцы  стенонихозавра украшали острые когти, обладающие способностью  втягиваться внутрь. Это позволяло ему хватать, кидать или использовать, как инструменты – палку, или камень. Но самое главное, стенонихозавр обладал  мозгом, по размеру равному мозгу  шимпанзе или первым предкам человека. Весьма развитый мозжечок и продолговатый мозг делал его по своему устройству почти не отличимым от человеческого мозга.

Описания рептилоидов встречаются в древних текстах. 
Первый царь Аттики Кекропс был наполовину человеком, наполовину змеёй. Или ящером?

Королева  прервала размышления гостьи,  пригласив  за стол. 
Кэтери  присела на стул – четвёртый по счёту, обойдя три других.
Почему так поступила? Неосознанно выбрала именно его.
И тут же вскочила, когда он неожиданно пискнул под ней.
Подумала в тревоге, что придавила зверька. Но с ним оказалось всё в порядке. Согретый телом спасительницы, он мирно спал у неё на груди.

- Это камень Судьбы, – задумчиво произнесла королева, а затем пояснила ничего не понимающей девушке: - Он издаёт звук, когда на него садится истинный правитель. 
Кстати, ваша правительница  была здесь. В отличие от тебя она знала о камне,  но сделала неправильный выбор. 
- Мэйэра приходила сюда?! 
- Она, и многие другие. Родители твоего отца и матери, например.
Эта новость поразила Кэтери в самое сердце, но голова девушки работала ясно.
- Они приходили, чтобы получить потомство, не боящееся солнца?
- Ты далеко не глупая и быстро схватываешь суть. 
Кэтери отклонила похвалу. Голос её прозвучал жёстко:
- Что они отдали взамен?
- Свои гены. Нам – потомкам драконов тоже хочется совершенствоваться, а то мы остановились в своём развитии уже много веков подряд. 
Можешь не верить, но я – твоя тётя.
Новость не обрадовала племянницу, но сомнений в достоверности  информации не было. Ящеры ничего бесплатно не дают взамен.
Поощряемая её молчанием, королева продолжила рассказ:
- Когда ваши предки ещё были на  уровне животных, наша цивилизация достигла расцвета. Мы летали к звёздам, а потом на Землю высадились путешественники из других миров. Не буду вдаваться в подробности. Скажу только, что внешне они очень походили на вас, людей. Лишь ростом гораздо  выше – достигали двух-трёх метров.
Между нами началась война. 
Мы её проиграли. 
Они загнали нас под землю, и даже там продолжали преследовать, выжигая лазером. Вот почему своды наших пещер достигают высоты в несколько метров. 
Выживших после этого побоища осталось слишком мало. 
Гордые потомки драконов  вынуждены  хорониться  в тайных убежищах. 
Победители улетели к себе, но дали свои гены вашим предкам, чтобы те стали хозяевами Земли.
Когда мы вышли на поверхность, то встретили   племена шумеров, которые занимались охотой и рыболовством. И только-только  начали переходить к скотоводству и земледелию. Нас они сочли полубогами, а тех, кто создал их – богами.
Много веков подряд мы пытались стереть память о них своими деяниями.
Осушили болота, открыли людям металлы, научили лить бронзу из сплава меди и олова. Использовать железо, показали как делать и раскрашивать керамику, строить кирпичные здания. И наконец, ввели письменность, обучали математике и астрономии.

- Учитель рассказывал об  аннунаках – загадочной цивилизации, – Кэтери вмешалась в монолог королевы рептилий, – Они пришли из ниоткуда и поселились среди племени шумеров. Те стали обожествлять их. Судя по черепам живших когда-то, на территории Месопотамии, или по-другому – Ирака, шумеры представляли собой  две народности.
Первые – круглоголовые с широко расставленными раскосыми глазами. Другие – длинноголовые. 
Шумеры гигантскими шагами шагнули из первобытнообщинного строя в рабовладельческое.  Рептилоиды стали их правителями и местной аристократией.

- Учитель ваш не зря приходил сюда за знаниями. Он получил то, что хотел, заплатив за это высокую цену. Ты хорошо усвоила его уроки.
- Что он отдал взамен? – Кэтери не дала себя сбить.
- Об этом я расскажу тебе позже. Какие у меня могут быть секреты перед родственницей?!
Завуалированная издёвка в её словах вызвала в девушке неприязнь к новообретённой тётушке. 
« Змея!» – мысленно выругала её. 
А та, словно не замечала плохого настроения гостьи.
- Скрещивались с ними,  пока наполовину не стали людьми. Это позволило нам менять облик по собственному желанию. Мимикрировать – приспособляться под окружающую среду.
Вот только  многочисленным врагам не давало покоя процветание нашего государства. Шумерская цивилизация пала. 
Опять пришлось спасаться в подземельях.
Время от времени  одиночки выходили на поверхность Земли и оставались жить с людьми. Некоторые из них основывали целые династии, в том числе и королевские. 
Люди даже не догадывались об этом, потому что не могли разглядеть наш истинный облик.
Лишь немногим это подвластно. 
Ты обладаешь такой способностью. 
Я хочу предложить тебе сделку.

Стр 12
 
Воительница напряглась.  Слова  собеседницы заранее вызвали у неё внутренний протест. Однако выдержка не изменила ей.
Приготовилась выслушать, что та скажет, а потом принимать решение.

Королева не торопилась, словно ожидая чего-то.
Впрочем, ожидание не затянулось.
Дверь отворилась, пропуская пожилую женщину и двух рептилоидов  с подносами, уставленными едой. 
Пока слуги расставляли блюда на столе, вошедшая, что-то тихо  сказала королеве. Та, подумав,  отдала  распоряжение на своём языке.
Кэтери сквозь образ  женщины с седыми волосами и с пронзительным взглядом, увидела ящероподобное существо с красными злобными глазами.
Весь её вид излучал ненависть при докладе, и почтение с глубокой преданностью, когда слушала указания.
"Такую преданность не подделать и ненависть тоже, - про себя подумала Кэтери".
Новости старуха  принесла явно неприятные. Об этом свидетельствовала набежавшая тень на лицо королевы. Впрочем, владела она собой хорошо. 
Оставшись вдвоём с гостей, повелительница ящеров  пригласила отведать кушанья. Кэтери достала, почуявшего запах еды, зверька и посадила его на стол возле своей тарелки.

- Крыса! Хорошо, что Инанна ушла и не видит грызуна. Она их терпеть не может, когда-то давно крысы уничтожили её кладку.
Кэтери не поняла о какой кладке идёт речь, но вступилась за малыша:
- Детёныш крысы и отныне мой питомец.
- Ты не перестаёшь удивлять. Подобрала в той бойне? То была славная охота. Мы обычно так делаем. Вначале приманиваем крыс пищей, а потом напускаем на них наших драконов. 
Кэтери не ответила,  была занята тем, что кормила зверька мясом подземного «дракольма». О себе тоже не забывала, отправляя аппетитные куски в рот.
Королева ела мало.
« Неудивительно, что  такая худая», – подумала девушка, разглядывая истончённые руки повелительницы рептилоидов. На  обнажённых плечах  королевы красовались  изображения  двух драконов.  Чёрный смотрел на красного с одного плеча, а тот на него – с другого. 
- Это знаки  власти правителей аннунаков, – пояснила королева, проследив направление её взгляда. - Если  утолила голод, то пойдём, я тебе что-то хочу показать. 
Кэтери подхватила, забавно двигающего носом-туфелькой крысёныша, и пружинисто встала. 
Взгляд её упал на надпись на стене.
- Что здесь написано?

«После того как небо отделилось от земли, 
После того как земля отделилась от неба, 
После того как человеку было дано имя, 
После того как (бог неба) Ан поднял небеса, 
После того как (бог воздуха) Энлиль опустил землю… 
На земле жили одни боги. Правил ими бог Энлиль. Но однажды 
На горе земли и небес 
Ан зачал (богов) аннунаков» .
 
Когда-то нас почитали за богов, а потом просто забыли, – с невольной горечью  добавила королева.
Охотнице нечем было её утешить, да и незачем. 

По дороге им попадались рептилоиды. Некоторые из них совсем не отличались от людей. Лишь хорошо приглядевшись, можно заметить их принадлежность к ящерам.
Наконец они пришли в маленькую пещеру.

- Здесь кладка наших яиц, – объяснила королева изумлённой Кэтери, только сейчас осознавшей, как появляются на свет рептилоиды. 
Кладка представляла собой водоём, на дне которого лежали яйца. Точнее, полупрозрачные шары, в которых видны зародыши, размерами уступающие человеческим.
- Мы любим влажность. На поверхности Земли чувствуем себя не так хорошо, как здесь. Но моя дочь и наследница мечтает вернуться туда, откуда  изгнали  наших предков много веков тому назад.
Я  познакомлю  тебя с ней. Она сейчас в лаборатории.
Кэтери отметила про себя, что в голосе королевы, когда она говорила о планах дочери, прозвучала горечь.

По тоннелю, пол которого  покрыт плитами, а стены серебристыми, тонкими  листами из неизвестного металла, они попали в зал. 
Яркий свет освещал  тех, кто находился там. Несколько рептилоидов и молодая женщина обернулись на их появление. 

- Выйдите, – негромко приказала королева. Рептилоиды послушно удалились, оставив женщину одну.
Кэтери с интересом разглядывала дочь повелительницы, сравнивая её с королевой.
Обе одного роста, весьма худощавы. Но если у королевы  это болезненная худоба, то у её дочери –  изящество и утончённость.
На этом сходство между ними заканчивалось.
Круглое, выразительное лицо принцессы было очень красиво. 
Коротко подстриженные волосы, белые, как у альбиносов, зато глаза – карие с красноватыми зрачками. Несмотря на всю красивость, что-то неприятное  проскальзывало в её облике.
Она  приветствовала  мать лучезарной улыбкой, демонстрируя ровные и белые зубы. Зато на Кэтери взглянула с ледяным высокомерием.
« Ей,  где дорогу перешла, или она просто всех людей ненавидит?» – размышления охотницы прервала королева:
- Это моя дочь – Ралина. А это та самая Кэтери, от которой без ума  твой Сайк.
Обе девушки были поражены, а королева явно получала удовольствие от их смятения.
Они невольно посмотрели друг на друга и обменялись недружелюбными взглядами. 
Зачем-то королева стравливала их.
Красивое лицо Ралины передёрнулось, а Кэтери с трудом сохраняла спокойствие, чувствуя себя обманутой.
Королева сделала вид, что ничего не заметила и продолжала, как ни в чём не бывало:
- Когда-то отец Сайка пришёл сюда  за знаниями, заключёнными в книгах. За это я ему предложила возлечь  со мною на ложе. Он не долго колебался.
Так появилась Ралина.
После смерти отца, Сайку стало мало тех книг, и он пришёл за новыми, повторив путь отца.
Ралина предложила их на тех же условиях. Сайк согласился на такую плату.
- Но они брат и сестра по отцу. Так нельзя!- возразила Кэтери.
- У нас другие обычаи. И на потомство это не влияет. 
Помнишь, перед приходом сюда, я показывала тебе кладку яиц. Среди них – будущая принцесса, их дочь.

Стр 13
 
 
Как ни велика была её выдержка, но Кэтери растерялась.  Новость, что её самый лучший друг Сайк вступил в связь с ящероподобным существом и скоро станет отцом, вызвала бурю эмоций. Как он мог!
Кэтери не удержалась и посмотрела на  принцессу Ралину, та ответила ей свирепым взглядом. Похоже, девушки  испытывали неприязненные чувства друг к другу. 

- Вот мы и познакомились, Кэтери, – в чуть хрипловатом голосе Ралины послышалась издёвка. - Неприятно, что твой воздыхатель не смог устоять перед настоящей женщиной.
"Ты ящерица, а не женщина!", - чуть не выпалила воительница, но вовремя вспомнила, что находится на вражеской территории.
- Думаю, он не сразу согласился, - спокойно, но чеканя каждое слово, произнесла Кэтери.
То, что Сайк любил её, она не могла не понимать. И она ценила его  за ум, уважала за храбрость, которую он проявлял, когда был воином и восхищалась, с каким мужеством он переносил своё нынешнее положение.

- Ты  умная девушка. Сразу ухватываешь суть, - снисходительно, с видом превосходства, - похвалила Ралина. - Да, Сайк вначале возражал, ссылаясь на  чувства к тебе. Странные существа вы, люди. Пытаетесь хранить верность клятвам. 
Вот и Сайк что-то бормотал, но моя пылкость не оставила его равнодушным.
Теперь он любит меня.
- Ты путаешь страсть с любовью. Любовь, это –  нежность и бесконечный полёт вдвоём. Сайк не любит тебя.
Похоже, стрела Кэтери попала прямо в цель. Лицо Ралины исказила гримаса ненависти.
- Посмотрим, – злобно прошипела она и  демонстративно отвернулась от воительницы.
- Зачем она здесь, мама?! Ведь даже пленников не привела. На ком теперь мне ставить опыты?
- Она их отпустила. Ты слишком увлекаешься экспериментами с живым материалом. Кровь не успевает высыхать, как ты подливаешь новую.

Кэтери, не упуская ни единого слова из их разговора между собой, приглядывалась к помещению. Что-то её смущало в нём. Но что именно?
На отполированных стенах надписи и рисунки, полустёртые от времени.
Пол выложен плитами с орнаментом в виде геометрических фигур.
В центре зала расположен стол   и   каменные тумбы с вырубленными желобами.
Для стока крови...
- Что вы делаете с пленными, которых получаете через нас? – прервала она королевских особ.
- Мы берём то, что нам от них нужно. Всё что остаётся после приносится в жертву Белому дракону, – слова королевы рептилоидов подтвердили самые худшие предположения Кэтери.

- Я понимаю твои чувства, которые делают тебе честь. Жестоко убивать человеческих существ, ради опытов над ними. Такова суть вашей  морали. Но мы – не люди. Живём по своим правилам и обычаям.
Да и разве эти отсталые существа достойны сочувствия? Зато ценой собственной жизни принесут пользу во благо прогресса. 
Именно один из них послужил исходным био-материалом, для того, чтобы на свет появилась ты – девочка, которая не боится солнечного света.
Воительница, которая сместит Мэйэру и выведет из пещер новое поколение альбиносов.
Если, конечно, пойдёшь на сделку.
Условия таковы: ты уводишь из пещер тех из альбиносов, кто, как и ты, не страшится солнца,  и раз в год отправляешь в наш подземный лабиринт туземцев.
Приняв соглашение -  вернёшься обратно живой и невредимой. С нашей помощью займёшь место Мэйэри. Она решила, что может обойтись без нас  и начала  свою игру. 
К сожалению, между мною и вашей предводительницей нет взаимопонимания. Когда-то в детстве мы были даже дружны. Встречались для совместных игр, пробираясь по тайным лабиринтам. Мечтали стать королевами и объединить наши народы. 
У Мэйэры – сильный характер и  неуёмное стремление к лидерству.
Признаюсь, у меня тоже. Поэтому, столкновение между нами стало неизбежным.
Наши дороги разошлись, а прежняя дружба перешла во вражду.  
Она лишь усилилась, когда у меня родилась дочь. 
Мэйэри бездетна. Неспособность иметь детей наполняет её сердце горечью. 
Я уверена, что это она убила отца Сайка за то, что он подарил мне дочь. 
И Сайк по её вине стал калекой. Во время охоты на драконов, воины по приказу Мэйэры не сразу пришли ему на помощь. 
- Это серьёзные обвинения, однако без доказательств они ни что.
Её слова против твоих! - горячо возразила Кэтери. Она сама считала, что там было дело нечисто, но не хотела верить в то, что в этом замешана правительница альбиносов. 
- Ты права, доказательств нет. Но знай же, что Мэйэра отправила тебя на смерть, потому что опасается и завидует  - твоей молодости и красоте, твоему характеру и личностным качествам. Ты -  лидер, хотя сама пока не осознаёшь это. Но об этом знаем мы и знает она. Мы следили за тобой, и подстроили всё так, что ваша правительница  была вынуждена выдать тебя. Уверена, что успела подать тебе тайный знак перед уходом. 
" Откуда прознала про знак?" - Кэтери была поражена.
Мэйэра, действительно, подала ей знак, сжав правую руку в кулак, что означало - убить. Вначале, Кэтери подумала, что та требует  убить посланника, поэтому, взглянув на него, перевела взгляд на Мэйэру, ища подтверждение приказу. Но повелительница слегка качнула головой и подняла глаза кверху. Кэтери поняла, что она должна убить саму королеву рептилоидов. Это произошло так быстро, что посланник не заметил их немого разговора.
Тогда кто выдал?  

- Мэйэра должна погибнуть, - подвела итог королева рептилоидов. - Достаточное долгое время была моим раздражителем, пора ей уйти. Наши тайные агенты в этом ей помогут. Тем самым, расчистим для тебя дорогу. Останется лишь поднять выпавшую корону.  
Она говорила проникновенно, нисколько не сомневаясь, что к доводам её прислушаются.
Кэтери могла, разумеется, притвориться и ответить согласием на её условия ради того, чтобы вернуться домой. Тем более, что теперь не сомневалась в том, что правительница послала её на  верную гибель. Но...
- Нет! Мэйэра –  правительница альбиносов. И если она сделала то, в чём ты обвиняешь её, то значит на то были свои причины. Я не буду действовать против неё ради власти. 
- Лучше бы ты согласилась. 
У тебя есть время передумать, пока песок  остаётся в часах. 
Повторным отказом подпишешь себе приговор. 
Стража! 
По приказу королевы  девушку увели.
Королева задумчиво посмотрела ей вслед, а потом перенесла внимание на дочь.

- Вряд ли ты пришла бы мне на помощь, а Мэйэра ей даже не родня.
- Ты заблуждаешься, мама. Будь уверена, я соберу войско, если ты окажешься в беде.
- Не сомневаюсь. Под благовидным предлогом ты развяжешь войну против альбиносов. Хочешь заполучить для своей лаборатории солнценебоящихся особей, а остальных  вытеснить  из пещер, чтобы они погибли под лучами солнца. 
- Они нам больше не нужны. Мы получили от них то, что хотели.


Стр 14
 
 
Два рептилоида сопровождали  пленницу вглубь змеиного города, всё время сворачивая в боковые проходы. Оружия  не отобрали, уже хорошо.  Она мысленно прикидывала  шансы на бегство. Ведь участь её предрешена. Отказом подписала себе смертный приговор. 
Жалела о своём  решении?
Да, нет.  Не могла поступить иначе. 
Все альбиносы, включая их правительницу Мэйэру, обладали сильным, прямолинейным характером.
«Зато я встречусь с легендарным Белым драконом. Надеюсь, никак беззащитное блюдо к его завтраку, а умру как воин»,–  размышляла Кэтери, поглядывая на стражников.  Оба совсем молодые и зелёные, в прямом и переносном смысле слова. Безволосые головы, чешуйчатая зеленоватая кожа, большие выпуклые глаза с узким зрачком. Эти потомки динозавров не казались ей серьёзными противниками. С такими юнцами расправиться ничего не стоит. 
Может, на это и рассчитывала их королева?
Кэтери не понимала её игры, и это напрягало сильнее, чем плен, из которого можно убежать.
Вот только куда бежать? Она совершенно запуталась в их змеиных лабиринтах. 
Да и знала от Учителя о хитроумных ловушках, когда плита под ногами внезапно расходится под ногами, и ты падаешь в пропасть.
Брр, перспектива не из приятных. 
Надо запомнить маршрут.
Кэтери заметила, что они идут  строго выверенным маршрутом по каменным  плитам. 
Рептилоиды передвигаются осторожно, знаками, давая понять, чтобы она держалась между ними.
Наконец остановились возле плиты, ничем на первый взгляд не отличающейся от остальных. 
Лишь приглядевшись, Кэтери поняла, что она искусственного происхождения.
Один из стражников наклонился и легко её сдвинул. Плита оказалась на шарнирах. Под ней находился ещё один тоннель. 
Они спустились в него по  лестнице.
Плита тут же сомкнулась над их головами, совсем бесшумно.
Удивительно, но внизу было светло. 
Свет шёл  из невидимых источников.
«Вот бы Сайту такое освещение. Он бы не портил свои глаза, читая», – подумала Кэтери. Воспоминание о человеке, которого считала своим другом и которому верила, как себе  - расстроило её. Не хотелось верить, что он предатель. Но если не он, то кто? 
Воительница понимала, что вокруг неё плетётся интрига, и даже не одна. Участники её преследуют свои цели, а она лишь разменная монета в их игре. Что такое "разменная монета" Кэтери не очень себе представляла. Учитель рассказывал, что ещё до катастрофы на монеты и бумажки люди покупали себе еду и вещи. Кому нужны бумажки? И зачем покупать еду, которую каждый человек её племени может добыть.
Только не Сайк, он калека. Может поэтому он пошёл на предательство, или ради Ралины. Она красивая... Хотя тварь ещё та! 

Пленницу провели в небольшое помещение и оставили  одну. Лишь песочные часы стояли на выступе стены.
Страж, прежде чем уйти, перевернул их, знаками привлекая внимание пленницы.
Даже сесть было не на что, и Кэтери опустилась прямо на пол, давая ногам отдых.
Струйка песка медленно текла, отсчитывая минуты. 
Пленница лишь изредка посматривала на часы, углубившись в собственные мысли.
Выходит, что аннунаки научились скрещиваться с людьми. Их королева хочет остаться единоличной хозяйкой пещер, зато её дочь - Ралина стремится выйти за их пределы. Лелеет мечту вернуться на поверхность Земли, подчинив себе аборигенов. Кто ей может помешать? Только альбиносы. И... её мать.  
Сожалела ли  Кэтери, что не убила королеву, хотя могла это сделать? Нет. Бездумно убивать никого не собиралась, да и смерть королевы открывала принцессе дорогу к власти. Кэтери представила себе, как молодая королева ведёт армию ящероподобных воинов, как гибнут в пасти драконов её соплеменники. 
Мэйэра не могла этого не понимать и всё же отдала приказ убить королеву. Она, которая никогда не теряет голову даже ради таких чувств, как ненависть.  
Когда последняя песчинка упала и растворилась среди себе подобных,Кэтери пружинисто встала.
- Я хочу переговорить с вашей королевой, – потребовала она у появившегося стража. 
За спиной у него кто-то стоял, но кто – стало ясно, когда неизвестная фигура  вышла на свет.
- Прежде, ты переговоришь со мной, – принцесса Ралина сладко улыбнулась, однако  глаза её оставались, по-змеиному холодными.


Стр 15
 
Вздремнувший было после сытного обеда зверёк, зашевелился на груди Кэтери. Она осторожно его вынула и, улыбнувшись ему,  отнесла на безопасное место, поближе к  стене. 

Повинуясь приказу принцессы, стражник оставил её наедине с пленницей.
- Решила тебя навестить на прощание и поговорить без свидетелей.
Не заблуждайся насчёт милосердия  нашей королевы. Она мягко стелет, да жёстко спать. Твоя судьба её не волнует, в отличие от меня (видишь, я столь же прямолинейна, как и вы – альбиносы). Королевой движет месть за убитого нашего с Сайком отца. Ему вырезали глаза, поэтому доказательств нет.
Однако, улики указывают на вашу повелительницу.
“Is fecit cui prodest” ( Тот сделал, кому это выгодно).
- И вторая причина – королева  не хочет покидать пещеры, в отличие от тебя, – спокойно добавила Кэтери, глядя прямо в злые и весёлые глаза своей противницы.
- Значит, ты догадалась, зачем я пришла…
- Чтобы поглумиться на прощание. Ведь ты ненавидишь меня столь же яростно, как твоя мать Мэйэру. 
- Нам с тобой нет места ни на земле, ни под землёй, – подтвердила её слова Ралина. – Раз ты такая догадливая, то поняла, что участь твоя предрешена.
Я и верные мне жители подземного города хотим изменить старые порядки.
Довольно долго мы скрывались в пещерах, настала пора обратно вернуться на поверхность!
Этот план долго готовился, не одно столетие. Вначале мы внедряли своих агентов, чтобы они сеяли семена раздора и вражды. Становясь правителями и вождями, родоначальниками королевских династий, те вели людей на смерть, словно стадо.  
Только вы размножаетесь намного быстрее нас, и продолжали играть с огнём. Доигрались. Выжили лишь жалкие, деградирующие туземцы. И ещё появилась новая раса - альбиносы.  
В последней войне на Земле погибли все наши агенты, почти погибло человечество, но и мы пострадали. Рождаемость среди нас резко упала. Нам грозило полное вымирание. Нужно вливание новой крови. Альбиносы отлично подходили на роль доноров. Вы сильные, здоровые, за исключением нетерпимости к солнцу. 
Замкнутый круг - мы могли размножаться, но ваша особенность в нас укоренилась и перешла в светобоязнь - болезненную чувствительность глаз к свету. Этот фактор ставил под удар план возвращения ануннаков. 
Пришлось использовать биоматериал туземцев. Впрочем, бесполезно посвящать тебя в генетические эксперименты. 
Ануннаки станут единственными властителями Земли, а альбиносы и туземцы - нашими слугами. Но ты до этого уже не доживёшь.  
Сопротивляйся, если можешь. Всё равно я убью тебя и твоя смерть послужит моим планам.
- Как  объяснишь мою смерть королеве?
- Хороший повод прийти к ней без приглашения, а затем… она последует за тобой.
Ануннакам  сообщат, что это ты её убила. Я подоспела слишком поздно. Зато покарала  убийцу.
В руках Ралины появился клинок – не очень длинный, но на конце его горела искорка. 
Кэтери вынула свой, выкованный из пещерного железа. Его изготовил её жених, отточив сам клинок и хорошо сбалансировав  рукоять. 
Подобного оружия, как у принцессы, ей не приходилось видеть.   
Кэтери ощущала, исходящую от него угрозу, но просить пощады не собиралась. 
Приняла стойку с поворотом корпуса и выставленной вперёд ногой. 
Вес тела равномерно распределялся на обе ноги.

Ралина не заставила себя ждать. Крадущимися  шагами приближалась к ней. Огонёк на кончике клинка разгорался всё ярче.
Кэтэри широкими маховыми ударами отгоняла противницу на некоторое расстояние.
Принцесса смеялась, как те крысы. Они тоже были уверены в своей победе. Попытки соперницы защитить себя казались ей смешными. Ведь достаточно коснуться  кончиком оружия любого участка тела, как жертва обречена. 
И её смех полностью стирал с неё человечность. Внешне она была великолепным образчиком очень красивой и привлекательной женщины, даже несмотря на то, что карие глаза принцессы имели красноватый оттенок. Но даже это не делало Ралину менее притягательной. Невозможно было не восхищаться гибкостью, женственностью и грациозными движениями принцессы. В этом она превосходила Кэтери, которая прежде всего ощущала себя воином, а потом уже девушкой. 
 
Кэтери  уклонялась, чередовала перемещения в разные стороны одиночными и двойными шагами, перебежками и прыжками. 
Ралина  настигала, но  силы принцессы стали заканчиваться. Продуманная тактика воительницы стала приносить свои плоды. Слишком изнеженный образ жизни  вела Ралина. Лёгкой прогулки не получилось. Напротив, у Кэтери даже дыхание не сбилось. В глазах воительницы не было ни растерянности, ни страха. Заметив, что противник стал выдыхаться, перешла в наступление. 
Несколько сильных ударов заставили Ралину почувствовать  мощь соперницы.
Целью Кэтери было – выбить оружие из рук принцессы. 
Ей это почти удалось, не зацепись она ногой за край плиты. 
Земля словно вздыбилась под ней, промелькнув перед глазами.
Только  остановка в несколько сантиметров от пола  уберегла от удара лицом.
Оружие выпало из рук и откатилось в сторону. Звон его при ударе о камень, как погребальные колокольчики для  Кэтери. 

Торжествуя, Ралина издевательски медленно подходила к поверженной противнице, но контролируя ситуацию, чтобы та не успела подняться.
- Умри! – с этими словами она вытянула руку, желая поразить Кэтери прямо в сердце.
И неожиданно вскрикнула, отскакивая в сторону.
Это  отважный детёныш крысы не стал искать спасения в бегстве. В минуту смертельной опасности для хозяйки, вонзив маленькие, но острые зубы в пятку принцессы.
С проклятиями, Ралина отшвырнула  крошечное тельце прямо в каменную стену. Раздался хруст, и зверёк обмяк, лишь жалобно пискнув.
Его отвага спасла жизнь Кэтери. Не помня себя, она вскочила и, схватив своё оружие, обрушила на принцессу град ударов. Заставила ту отступить.
- На помощь! – крикнула Ралина, понимая, что даже чудо-клинок её не спасёт от гнева  воительницы, в глазах которой увидела собственную смерть.
Прибежал только один стражник. Однако и он не выстоял под ударами воительницы. 
Ярость придала ей силы  и она поразила рептилоида в грудь.
Ощущение, что проткнула пузырь, из которого полилась зеленоватая кровь. 
Теперь настала очередь принцессы. Та уже не смеялись, а попыталась сбежать.  Катере тремя огромными прыжкам догнал её и перекрыла ход.
- Сражайся, трусливая тварь!
Ралина обречённо  отбивалась под натиском воительницы и звала на помощь. Кэтери сделала обманный замах в голову, а настоящий в ноги.  
Принцесса  с диким визгом упала и покатилась по плитам, корчась от боли и ужаса. 
Не обращая больше на неё внимание, Кэтери подняла своего маленького спасителя на руки. Он был жив, но от удара задние лапки оказались сломаны.
- Живой! – обрадовалась девушка, целуя его прямо в мордочку.
От радости не сразу заметила, как вошла королева, а за ней её свита.

Стр 16
 
 
- Вижу, вы разобрались между собой без моей помощи.
Ты проиграла, Ралина. Проиграла дважды.  Своей сопернице и…  мне.
Я в курсе интриг, что ты плела. Твои сторонники схвачены. Дают показания, спасая свои шкуры. Только предателей ждёт смерть.  
Ты тоже умрёшь. Моей наследницей станет твоя дочь.
 
Слышала ли её Ралина? Кровь через ужасные раны на ногах толчками выливалась на землю. Но ей никто не спешил оказать помощь, а она о ней не просила.
Унесите её, – равнодушно взглянув на дочь, приказала  королева.
- А ты – королева немигающим взглядом посмотрела на Кэтери, –  будешь принесена в жертву Белому дракону.


- Во всём этом есть один положительный фактор, – констатировала Кэтери, оставшись одна. – Я увижу Белого дракона. Говорят, что он умеет не только бегать, но и летать.

Вместе с Кэтери в подземный лабиринт, отправили ещё шесть аборигенов с поверхности. Три женщины и три мужчины стали её спутниками.
Они испуганно сторонились охотницы. Высокий рост Кэтери, атлетическое сложение и непривычные для них белые волосы девушки в совокупности со светлыми глазами, внушали им  страх. Ведь она была из тех демонов, которые  схватили их и отправили сюда!
Взглянув на  щуплые фигуры и обречённость в глазах, решила, что помощи от них не дождаться. Рассчитывать придётся только на себя.
Впрочем, так всегда и было.
Жестами показала, чтобы следовали за ней.
Меч и арбалет   у неё отобрали, однако за голенищем сапога ловко запрятан тонкий, чрезвычайно острый кинжал.
Его подарил ей Стайк. Несколько лет назад нашёл в катакомбах скелет в ржавых доспехах. Меч покрылся ржавчиной, которая  разъела его. Разочарованно пошевелил доспехи   ногой.  От  прикосновения скелет обратился в груду костей.
Что-то сверкнуло среди них. Наклонившись, увидел кинжал. При ближайшем рассмотрении  опознал в нём клинок из Артании, так в древних арабских хрониках именовалась Русь. Кинжал  выкован из харалуга (сталь, булат).
Добивались качества путём раскаливания и охлаждения(закаливания), погружая на несколько секунд в воду. Клинок вначале белел, а потом приобретал синий оттенок.
Это самый лучший подарок от любимого. Кэтери его берегла, пользуясь только в крайнем случае.
И вот теперь такой случай настал.



Кэтэри изучила повадки варанов. Помнила, что ходят они в раскорячку, но эта неторопливость обманчива. Ящеры способны сделать резкий рывок, да и бегают лучше человека.
Те, кто выходил против Белого дракона, нападения с воздуха никак  не ожидали. Никто их не предостерегал, что он умеет летать. Жертвы его нападения об этом уже рассказать не могли.
Благодаря Спайку, Кэтери была предупреждена  об особенностях этого ящера. 
Откуда ведал он? В книгах своих прочитал, или Ралина проговорилась, этого воительница не знала.
Когда путники  вошли в большой зал,  ящер уже летал под сводами пещеры.  Высунутый из пасти раздвоенный язык, как локатор подсказал ему о приближении еды.
Прежде, чем посмотрели наверх, дракон  успел спланировать вниз. Как огромная летучая мышь, он обрушился на пленников.
Выбрал Кэтери. Девушка  показалась ему более желанной добычей, чем её низкорослые спутники. Но на своё несчастье, одна из пленниц шагнула вперёд, и… угодила прямо в зубатую  пасть дракона.
Истошный крик и хруст.  Летучий ящер просто перекусил её пополам.  С   воплями  пленники разбежались, все, кроме воительницы и одного из туземцев, который упал на колени перед растерзанным телом своей подруги, оплакивая её. Бессмысленно повторял одни и те же слова, раскачиваясь в разные стороны.
Кэтери  мельком взглянула на него. Он ей не помощник. 
Шагнула вперёд.
Наступила на что-то. Это оказался кусок белого сталагмита. Таким вряд ли убьёшь дракона, но   может пригодиться.
Смело встретила немигающий взгляд ящера, который почему-то медлил. Возможно, его насторожило, что, наиболее приглянувшаяся добыча не убегает.
С кинжалом  в руке она ожидала нового нападения дракона.
Хищник  тоже решил не отступаться от намеченной цели. Остальных потом переловит, куда они денутся. 
Дракон летел на неё, не сводя с жертвы немигающего взгляда, словно гипнотизируя. Вот только Кэтери его психологическая атака не смутила.
В  круглых зрачках  ящера  видела своё отражение. Когда же приблизился на расстояние броска, без тени сомнения метнула кинжал. Попала прямо в глаз.
На самом деле, было два броска, один из которых – обманный. Вначале кинула камень, целя ему прямо в морду. Ящер инстинктивно  прикрыл глаза тяжёлыми щитками век, поэтому не успел среагировать на второй бросок. Кэтери воспользовалась  мгновением, и поразила цель, когда ящер приподнял веки.
Ослеплённый дракон рухнул на землю. От боли  ревел и хлестал хвостом.
Кэтери успела отклониться, а туземцу не повезло. Ударом хвоста его отбросило к стенке, и у него  хрустнул позвоночник. Тряпичной куклой сполз на землю, не подавая признаки жизни.
Кэтери оказалась один на один с ящером. И её единственное оружие торчало у него в деснице глаза.
У воительницы остался последний  шанс,  она воспользовалась им. Прыгнула прямо на варана.
Выдернула кинжал  из пустой глазницы и тут же пронзила им уцелевшее око дракона.
Поразить в шею не успела, да и не смогла бы. Пластины панциря подогнаны слишком плотно.  

От его рёва заложило в ушах. На мгновение опередила ящера и скатилась с его спины раньше, чем он хлестнул по ней хвостом. 
Стала отступать, а ослеплённый гигантский варан упорно шёл на неё.
Его жуткая морда, с ужасающими провалами вместо глаз и ощеренной пастью, каждый раз поворачивалась в её сторону, стоило ей сменить направление. 
Чует, что-ли он её? Выходит,  так.
Подобное отступление  долго не могло продолжаться. Надо что-то придумать.
Если он загонит её к стене, то охотница  станет  для него лёгкой добычей.
А если… Кэтери повернула в другую сторону.
- Ей, ящерица!  Попробуй, поймать меня, – бросила вызов слепому гиганту.
Он яростно взревел и бросился на неё. Тренированное тело воительницы и быстрая реакция  позволила ей и на этот раз увернуться.
Она даже успела  кинжалом ткнуть дракона в брюхо, что, впрочем, не повредило ему. Осталась  глубокая царапина, а кисть руки чуть не вывернула. Едва удержала оружие.
Разъярённый до предела ящер совсем потерял остатки  разума.
В его мозгу плескалась лишь жажда мщения – убить и растоптать виновницу  мучений.
Кэтери приблизилась к краю пропасти. Остановилась в ожидании, когда враг приблизится. 
- Ползи же ко мне!– потребовала, топнув ногой. Несколько камешков скатились в пропасть. Но ослеплённый местью  ящер,  забыв обо всём, ринулся на звук её голоса. Так стремительно, что Кэтери с большим трудом удалось опередить  его на долю секунды   и отпрянуть в сторону, еле удержавшись на ногах.
Белый дракон сорвался в пропасть. Пытался распрямить перепончатые крылья, но задетые им при падении огромные камни  и острые обломки сталактитов пробили, поломали  их. Он рухнул вниз  на самое дно, ломая себе кости.
Сверху на издыхающего гиганта  обрушился камнепад, погребая его под собой.

Удостоверившись в его гибели, Кэтери обернулась.
Воительницу насторожил шорох за спиной. Рука сама легла на рукоять кинжала.
То уцелевшие туземцы выползли из своих укрытий, где в относительной безопасности наблюдали за сражением человека с ящером.  
Победа беловолосой гиганши возвысила её в их глазах. 
Они стали на колени и преклонили перед ней головы, выражая покорность.
Кэтери жестом подняла их.
- Жаль, что не смогу снять с него шкуру. Я его убила!  Поверить не могу. И только жалкая кучка туземцев видела мою победу. 
Как мне доказать, что я сделала это?!
- Моего свидетельства будет достаточно, – раздался в ответ голос Спайка.
Кэтери узнала его прежде, чем увидела.
- Спайк, ты пришёл за мной? Или Ралину  решил проведать?!
- Ты убила её?
- Тебя волнует её судьба, ты так сильно любишь её, что стал предателем?
- Нет, я не люблю Ралину, но с ней ощущал себя себя мужчиной, а не калекой.
И я не предавал тебя, Кэтери. Пришёл, чтобы вывести тебя отсюда.
Немного не успел и видел лишь окончание твоего противоборства с драконом.
Помощь калеки не понадобилась в бою, в который я бы не раздумывая  вступил ради тебя. Ты справилась сама.
Но я знаю тайные ходы, через которые могу тебя вывести.
- И этих   бедолаг тоже, – потребовала Кэтери.
Туземцы молча внимали ей, не понимая, что она говорит, но отныне  спасительница стала в их глазах богиней.
И дело не в том, что спасла им жизнь, а в том, что победила самого Белого дракона.
В душе Кэтери  ликующая радость  вступила  в противоречие с разочарованием и горечью: Спайк ради книжек изменил ей с принцессой  ящероподобных существ, а ведь она верила в его любовь.  Даже собиралась вопреки воли Мэйэры  выйти за него замуж. Однако не  это тревожило её думы.
Её родители, родители Мэйэры, учитель и сам Спайк пошли на соглашение с врагами, ради достижения  своих целей. Предательство ли это?
И как ей относится теперь к туземцам. Ведь, несмотря на  отсталось, они тоже люди.
Возможно, что среди них находятся её двоюродные братья и сёстры.


Стр 17
На их пути возник тот рептилоид, который  привёл Кэтери в страну Аннунаков.
Кэтери схватилась за нож, но она не любила убивать без острой на то необходимости.  Давала шанс, готовая противостоять любому нападению.
ящероподобный гуманоид показал руки, демонстрируя, что пришёл с мирными намерениями. С уважением, глядя на Кэтери произнёс: 

- Выдержка и полное бесстрашие. В твоей разумности я уже успел убедиться. Повезло альбиносам с их будущей правительницей. 
- Наша правительница - Мэйэра. Ты и твоя королева зря стараетесь настроить меня против неё, внушая мысли о её свержении. Ваши попытки тщетны.
- Моя королева, действительно, вынашивала подобную идею, так ненавистно ей одно упоминание о правительнице альбиносов. 
Сайк, выведи туземцев из пещер. Нам надо поговорить наедине, а потом я  сам покажу ей обратную  дорогу.
Сайк не тронулся с места, он вопросительно посмотрел на Кэтери, ожидая её ответа.
Туземцы с отвращением взирали на человека-ящера. И были готовы прийти воительнице на помощь, если та решит от него избавиться. Но их спасительница медлила, да и ящероподобный пещерный житель тоже не спешил звать на подмогу своих. 

- Сайк, уведи их. Скоро ануннаки спохватятся.
- А ты?
- Я задержу их, уведу за собой, а потом догоню вас.
- Я не оставлю тебя одну. Ты не знаешь обратной дороги.
- За меня волнуйся. Я справлюсь.  
- Ты справишься, как всегда.

Туземцы подчинились жестам Кэтери, которая  указала им следовать за Сайком.
В их глазах она возвышалась столь высоко, что её приказ приняли беспрекословно.
- Ты готова за них умереть?! - спросил рептилоид, изучающе глядя на Кэтери.
- Если понадобится. то да.
- Я верю в твой альтуризм. Первый раз я встречаю такое бескорыстие, желание помочь, не ожидая награды.  Но не беспокойся, никто не собирается на тебя  нападать. Ты уйдёшь свободно.
- Разве твои сородичи не станут мстить за гибель Белого дракона и за Ралину?
- Пришло время тебе всё открыть. Не хотел делать это при посторонних. 
В нашем стане раздор. Мы уж не едины. Ралина подбила некоторых из ануннаков поднять восстание против матери, сместить её, а затем вывести их на поверхность, чтобы завоевать Землю. 
Королева против этого, но не хочет делить пещеры с альбиносами. Вначале мы заключили с Мэйэрой договор, по которому следовало, что когда альбиносы смогут противостоять  солнцу, то покинут пещеры. Вот только королева приревновала отца Сайка к вашей правительнице. Вбила себе в голову, что та её соперница. Напрасно я пытался убедить королеву в абсурде этих подозрений. Она ничего не хотела слышать.  
К сожалению, вражда  грозила поломать весь план. И тут я допустил промах, решив, что не будет мужчины, не станет и помех. 
- Так это ты убил учителя?!
- По моему приказу. Признаю свою ошибку. Королева была в ярости, она до сих пор думает, что это правительница альбиносов убила его, когда он предпочёл ей королеву. Почему любовь заставляет терять разум? Да по вашей правительнице видно, что её вообще  не интересует никто из альбиносов, за исключением...  управления своими подданными. Она разумная правительница. Ради общего дела простила меня.
Мы с ней придумали, как сделать так, чтобы королева не могла помешать. Я сообщил королеве, что есть девушка, которая может занять место Мэйэры. 
Королева захотела тебя лично увидеть. 
Тогда и был послан лазутчик, которого ты убила. Тебя следовало выдать. Так всё и произошло, но почему женщины забывают о разуме, когда затрагиваются их чувства?!
- Что ты этим хочешь сказать? - Кэтери была в недоумении.
- В последний момент Мэйэра не захотела отпускать тебя. Может ты ей нравишься?  Ведь она в курсе отношений Сайка с Ралиной. 
Поэтому считала его недостойным тебя и противилась вашему браку.
- Даже Мэйэра знала, одна лишь я находилась в неведении!- Кэтери испытала досаду.
- Теперь ты добился чего хотел: Ралина устранена, королева лелеет надежду, что я поступлю с Мэйэрой так, как собиралась поступить Ралина по отношению к королеве. 
Значит, за Белого дракона - наказание мне не грозит.
- Ты победила его в честном бою. 
Теперь уходи, возвращайся к своим. Покиньте пещеры, оставив их  ануннакам. 
Вас ждёт  поверхность Земли. 
- И где гарантия, что вы не захотите выйти на поверхность? 
- Вечной гарантии не бывает, но пройдёт не одно поколение, прежде чем что-то изменится.
Ралина искалечена и будет находиться под пристальным присмотром. Больше туземцы ей для опытов не понадобятся, и ваши гены тоже. Мы теряем свою самобытность, становясь похожими на вас, а этого допустить нельзя.
Да и наследница трона теперь не она, а её дочь от Спайка.
Лучше выживать под землёй, чем жить в ожидании, когда вы снова уничтожите себя.
Таких катастроф, когда только единицы уцелели, было в истории несколько. Ваша цивилизация уже шестая на Земле, и вряд ли последняя.  
- Покажи мне выход, и я во всём поддержу Мэйэру, кроме войны с туземцами.
- Войны не будет. Те из туземцев, которых ты спасла, расскажут о твоём подвиге. Не смущайся,  отныне в их глазах  ты героиня, в моих -  тоже. 
"А в глазах Мэйэры, кто я?" - подумала про себя Кэтери. Это ей ещё предстояло узнать, а сейчас пора возвращаться.
Рептилоид  показал ей обратную дорогу, пояснив, что она короче, но опаснее. Ануннаков не следует опасаться. Смерть Белого дракона повергнет их в ужас. 
Им не до неё. Воительнице придётся пройти участок, который облюбовали себе ящеры.
Чтобы они её не тронули, дал ей свисток. А ещё передал ей план ходов и маленький круглый прибор со стрелкой - компас, научив  им пользоваться.
Кэтери довольно успешно проходила систему коридоров (кяриз). Их предназначение было - снабжение водой жителей городов, которые существовали раньше на Земле. 
Множество узких, извилистых ходов и переходов образовали подземный лабиринт. 
Она бы в них точно заплутала, не будь у неё компаса и карты.
Раньше по кяризам, которые представляют собой колодцы, соединённые подземными галереями, осуществлялась доставка воды. Кяризы забирали грунтовую воду, дождевые и паводковые потоки, конденсировали атмосферную влагу. Они все были с уклоном, по которому вода попадала в подземные колодцы.
Порой ей встречались сырые проходы, а глиняное дно предательски скользило под ногами. 
Потом под ногами заскрипел щебень,  идти сразу  стало легче.
Сколько таких горизонтально-наклонных проходов и залов Кэтери прошла, она не считала. 

Несколько раз  мельком  видела гладкое чёрное туловище с длинной шеей и маленькой , совсем непохожее на ящеров. Но неизвестное животное не приближалось к ней, а потом и вовсе прекратило преследование. 
Оно  кралось за ней, явно  не с желанием поздороваться. Только  что-то спугнуло его.
Когда воительница вышла в большой зал, она поняла что именно - .зал оказался  полон ящеров, которые столпились у озера. На водопой пожаловали, или вечернее омовение решили совершить?
Хуже всего -то, что они заметили её.

Дружно повернув головы, уставились на девушку с гастрономическим интересом.
Не спеша, понимая, что жертве некуда деться,  стали приближаться  к ней.

Вспомнив про свисток, Кэтери достала и дунула в него. 
Вместо свиста раздался  шипящий звук, но на варанов это подействовало, как успокоительное. Они застыли на месте и, кажется, задремали.
Кэтери стала медленно обходить их. Вот незадача, оступилась у самого входа в очередной тоннель. Свисток предательски выскользнул   из рук и упал в подземное озеро.
Несколько ящеров, сбросив с себя оцепенение, пошли на неё, медленно, но угрожающе.
Бежать было некуда. И тут случилось неожиданное. Один из ящеров преградил путь остальным. По рубцу на передней лапе, воительница  опознала в нём того самого  дракона, которому помогла вытащить занозу. 
Этот ящер отблагодарил её, вступив в бой со своими собратьями.
Нырнув в проход, заметила, как тот сражается с самым нетерпеливым.
Противники вцепились друг другу в горло. 

Исхода битвы Кэтери не стала ожидать, она спешила домой. 
Дорога заняла больше времени, чем тогда, когда плыла  со спутниками  в лодке, но всё же девушка намного опередила Сайка и туземцев.
Когда прошла к правительнице, то сердце сжалось при виде неё. 
Нет,  не от страха. Страх был неведом Кэтери. То было странное чувство - восхищение красотой, силой характера и умом, который светился в глазах Мэйэры, и вместе с тем болезненное ощущение  тоски, сожаления.
На лице Мэйэры не дрогнул ни один мускул, но глаза её прямо  впились в лицо воительницы, когда Кэтери  рассказывала ей про свои приключения. 
- Прости меня, - вдруг сказала Мэйэра.
- За что?
- Что заставила рисковать жизнью.
- Я привыкла рисковать, и польщена, что твой выбор пал на меня.
- Ты лучшая. Я знала, что ты справишься. И всё же не находила себе места.
- Почему? 
- Потому что волновалась за тебя и переживала.
- Как за избранную, ведь я как и ты не боюсь солнца.
- Как избранную мною.
- Что ты сказала?! - Кэтери взволнованная её словами, вынула крысёнка и бережно положила его на выступ скалы.
Он удивлённо таращил бусинки глаз на двух женщин, одна из которых была полна решимости, а другая выглядела смущённой и не верила собственным ушам.
- Поцелуй меня! - потребовала правительница. Голос её прозвучал хрипло от волнения, охватившего её. 
Кэтери, которая безусловно отвергла это предложение, будь на месте Мэйэры кто-нибудь другой, вот только  ей она противиться не могла, не потому что та была правительницей, а потому, что Мэйэра являлась повелительницей её мыслей и грёз. 
Не хотела думать о ней, но думала, ненавидела за вмешательство в свою жизнь, но не переставала восхищаться с юных лет.  
Их  долгому,  истосковавшемуся поцелую никто не помешал, а они не могли оторваться друг от друга. 
Теперь  вместе, рука об руку поведут альбиносов в новой жизни на поверхности Земли, и совпадение интересов не самое главное в их отношениях.